Pourquoi les boussoles pointent-elles vers le nord ?

Pourquoi les boussoles pointent-elles vers le nord... et non le sud ? Les explications de Sciences et Avenir.

Instrument de navigation simple mais efficace, la boussole indique le nord. D'où la question posée par Roland Daheron sur notre page Facebook à l'occasion de l'immuable Question de la semaine : pourquoi la boussole indique-t-elle toujours le nord, et jamais le sud ? Précisions tout d'abord que l'aiguille aimantée d'une boussole ne pointe pas n'importe quel nord : elle montre ce l'on appelle par convention le Nord magnétique. Voici quelques explications.

Le noyau terrestre permet l'utilisation des boussoles

Le champ magnétique terrestre trouve son origine à 2.900 kilomètres de profondeur. S'y trouve le noyau terrestre, composé essentiellement de fer liquide brassé en permanence. En son sein se niche une graine solide composée de fer cristallisé et de nickel. Cette structure - et ce mouvement de convection dans le noyau liquide - donne naissance au champ magnétique de la Terre. Ce dernier revêt d'une importance capitale : il dévie les particules de vent solaire et les particules cosmiques, protégeant ainsi notre planète.

Le pôle Nord magnétique ne doit pas être confondu avec le pôle Nord géographique. Ainsi, le pôle Nord magnétique (de même que le pôle Sud) est défini comme un point à la surface de la Terre où le champ magnétique est exactement vertical (voir schéma ci-dessous). C'est vers cet endroit que tend inlassablement une boussole.

Description de la mission Swarm et caractéristiques du champ magnétique terrestre. Crédit : Sophie Ramis, abm / AFP
Description de la mission Swarm et caractéristiques du champ magnétique terrestre. Crédit : Sophie Ramis, abm / AFP

Description des caractéristiques du champ magnétique terrestre à l'occasion de la mission Swarm. Crédits : Sophie Ramis, abm / AFP

Les pôles magnétiques Nord et Sud ne sont pas exactement antipodaux. "Le pôle magnétique Nord se trouve dans le grand Nord Canadien, tandis que le pôle magnétique Sud se trouve au large de la base française de Dumont d’Urville en Antarctique, explique sur son site . La variation séculaire du champ magnétique terrestre se traduit par une lente dérive des pôles magnétiques. Ainsi le pôle magnétique Nord se déplace actuellement à la vitesse de 55 km par an vers la Sibérie". Et il attire avec lui les aiguil[...]

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