Défense planétaire : la Chine prépare sa propre mission de déviation d’astéroïde

Alors que les Etats-Unis, alliés aux Européens, s’apprêtent à réaliser le premier test de défense planétaire à grande échelle, la Chine prépare elle aussi une mission de déviation d’astéroïde qui devrait être lancée en 2026. Elle ciblera un géocroiseur quatre fois plus petit, d’une quarantaine de mètres de diamètre.

Il ne reste plus qu’une soixantaine de jours avant que la sonde spatiale américaine (Double Asteroïd Redirection Test) n’atteigne son objectif. Lancé en novembre 2021 depuis la base de Vandenberg en Californie, l’engin d’une demi-tonne et de forme cubique file dans l’espace à la vitesse de 24.000 km/h. Et percutera le 26 septembre 2022 l’astéroïde Dimorphos qui se situera alors à 11 millions de kilomètres de la Terre.

Astéroïde binaire

Cet astéroïde d’environ 160 mètres de large orbite lui-même, en un peu plus de 11 heures, autour d’un objet rocheux de 800 mètres de diamètre appelé Didymos. Et c’est en mesurant, après la collision, la modification de la période orbitale de Dimorphos (réduite d’environ 1% selon les estimations) que la mission DART testera les effets d’un impacteur cinétique sur la course d’un astéroïde… Une technique qui pourrait dévier un géocroiseur filant tout droit vers notre planète et éviter ainsi un cataclysme régional si un tel bolide était un jour identifié.

Schéma représentant l\'astéroïde binaire ciblé par la mission DART  Crédit : DART/NASA/APL
Schéma représentant l\'astéroïde binaire ciblé par la mission DART Crédit : DART/NASA/APL

Schéma représentant l'astéroïde binaire ciblé par la mission DART. Crédit : DART

Une mission en deux temps

Les résultats de l’impact sur Dimorphos (modification de la période orbitale, formation d’un cratère, éjection de débris, etc.) seront analysés par le nano-satellite italien LICIACube (Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids) embarqué avec DART et éjecté dix jours avant la collision. Et en 2024, la sonde européenne HERA s’envolera vers l’astéroïde binaire pour se mettre en orbite, cartographier la surface de Dimorphos et glaner des informations extrêmement précises grâce à une batterie d’instruments (caméras, radar, imageur infrarouge, gravimètre, altimètre, etc.).

La Chine entend jouer un rôle

Mais d’ici quelques années, les Etats-Unis et l’Europe ne seront plus les seules puissances spatiales à œuvrer pour la défense planétaire et expérimenter ce type de technologie. Car la Chine entend jouer un rôle et développe elle aussi une mission de déviation d’astéroïdes. Annon[...]

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