Quelles sont les origines du jeudi de l'Ascension ?

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Le jour de l'Ascension marque la dernière rencontre de Jésus avec ses disciples, 40 jours après sa résurrection, ainsi que son élévation vers les cieux.

Chaque année, de nombreux Français profitent de l’Ascension pour s’offrir d’un week-end prolongé. 2020 ne devrait pas déroger à la règle, même si l’épidémie de coronavirus perturbera sans doute légèrement cette habitude. Mais pourquoi donc ce jour est-il férié ?

Jour férié dans de nombreux pays et notamment en France, l’Ascension est une célébration chrétienne. Elle est fêtée 40 jours après le dimanche de Pâques. C’est pourquoi elle tombe chaque année un jeudi. Cette année, l’Ascension aura lieu le jeudi 21 mai. Elle fait partie des onze jours fériés légaux reconnus actuellement par le code du travail français.

L’Ascension, c’est quoi ?

L’Ascension relate la dernière rencontre de Jésus-Christ avec ses disciples, quarante jours après sa Résurrection. Entouré de ses apôtres, il s’élève vers les cieux. S’il ne sera alors plus présent physiquement sur Terre, il sera désormais dans le sacrement. Dernière des cinq fêtes cardinales de l'année liturgique catholique après Pâques, Noël, la Pentecôte et l’Épiphanie, l’Ascension promet aux fidèles la vie éternelle. Dix jours plus tard, le Saint-Esprit sera envoyé par Jésus. Cette journée, appelée la Pentecôte, marquera la naissance de l’Église.

La signification des 40 jours

Dans le récit des Actes des Apôtres, Luc écrit que Jésus “pendant quarante jours, était apparu aux apôtres et les avait entretenus du Royaume de Dieu” (Actes 1, 3). Cela dit, ce nombre est mentionné de nombreuses fois dans les écrits. Ces 40 jours représentent la durée durant laquelle la pluie s’est abattue sur terre lors du Déluge autour de Noé. C’est également le temps que Moïse a dû attendre au mont Sinaï avant de se voir remettre les Tables de la Loi ou encore la durée du Carême. Cette durée symbolise ainsi un temps d’attente ou d’apprentissage.

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Pourquoi est-ce un jour férié ?

L’Ascension est célébrée depuis la fin du IVe siècle. Elle était initialement commémorée simultanément avec la Pentecôte, et ce jusqu’au Ve siècle. S’il n’existe pas réellement de traditions lors de cette journée, les fidèles se rendent généralement à l’église et se retrouvent ensuite en famille pour un repas. En 1801, le Concordat signé entre l’état français et le pape Pie VII préserve quatre fêtes chrétiennes, considérées comme des jours fériés, dans le calendrier. Il s’agit de Noël, l’Ascension, l'Assomption et la Toussaint. Malgré la séparation entre l’Église catholique et l’État actée le 9 décembre 1905, ces fêtes chrétiennes sont maintenues comme étant des jours chômés.

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