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Physique : qu’est-ce que le problème à 3 corps, qui a inspiré la série Netflix du même nom ?

Le 24 janvier dernier, la plateforme au logo rouge a levé le voile sur une toute nouvelle série tirée d'un roman de Liu Cixin, l'écrivain de science-fiction le plus célèbre de Chine. Baptisée Le problème à trois corps, cette super-série suit l'épopée de Ye Wenjie, une scientifique qui travaille dans une base militaire secrète et reculée en pleine Révolution culturelle chinoise. Elle convoque par ailleurs de nombreuses notions politiques, mathématiques, informatiques et scientifiques. Son nom, pour le moins énigmatique, renvoi à un véritable concept de cosmologie et de physique relativement difficile à définir. On vous en dit plus.

Voici un problème qui a fait des nœuds dans la tête de bon nombre de scientifiques. En mécanique céleste, un "problème à trois corps" (ou problème à n corps) cherche à déterminer les trajectoires d'un certain nombre de particules s'attirant mutuellement en raison de leur interaction gravitationnelle. En connaissant leur masse, leurs points de départ et leurs vitesses initiales, il est théoriquement possible d'anticiper leurs déplacements futurs. Isaac Newton, le père de la mécanique classique en physique, a déjà résolu une partie du problème lorsque n vaut 2. Mais les choses se corsent lorsque dès lors que l'on est confronté à trois objets ou plus. Lorsque n vaut 3, le problème à trois corps entraîne des comportements chaotiques et non prévisibles, souligne le CNRS, qui se réfère aux travaux d'Henri Poincaré, un mathématicien célèbre pour sa découverte (...)

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