Cryptologie : l'illisible manuscrit de Voynich

AFP PHOTO / CESAR MANSO / TO GO WITH AFP STORY BY MARIANNE BARRIAUX -

Le manuscrit de Voynich, aujourd'hui conservé à l'Université Yale, aux États-Unis, ne cesse de tourmenter historiens et cryptologues.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°210 daté juillet/ septembre 2022.

Nous sommes en 1912. L'antiquaire d'origine polonaise Wilfrid Voynich se rend dans une demeure de la campagne romaine, la villa Mondragone, où des jésuites se défont de livres anciens. Parmi ceux-ci, un étrange manuscrit. Divisé en six parties - botanique, astronomie, cosmologie, biologie, pharmacologie et recettes -, l'ouvrage de 234 pages est richement illustré : plantes réelles et fantaisistes, diagrammes stellaires, femmes nues baignant dans de grandes cuves de liquide vert, longs réseaux de tuyaux… Mais voilà, il est rédigé dans une langue inconnue.

Un idiome inventé de toute pièce

Depuis, le précieux volume, aujourd'hui conservé à l'Université Yale, aux États-Unis, ne cesse de tourmenter historiens et cryptologues : nul ne sait qui en est l'auteur, ni quelle est sa véritable nature. Pour en percer les secrets, les chercheurs se sont attelés à en disséquer le contenu. En vain. Même le mathématicien britannique Alan Turing, qui a décrypté les codes secrets nazis, dut renoncer. Une seule certitude : grâce à la datation au carbone 14, les scientifiques apprendront en 2011 que les peaux qui ont servi à la fabrication du parchemin sont issues de veaux morts entre 1404 et 1438.

En 1950, le cryptologue américain William Friedman affirme que le texte a été volontairement chiffré. S'il échoue à le décrypter, il conclut toutefois que l'idiome utilisé a été inventé de toute pièce. Celui-ci partagerait des similitudes avec les langues indo-européennes : usage de doubles consonnes, fréquence des lettres… Par ailleurs, le texte semble soumis à des règles orthographiques. L'analyse de l'écriture, quant à elle, révèle un tracé fluide : le document aurait été rédigé d'une main assurée, et son auteur comprenait ce qu'il couchait sur le vélin.

Plusieurs pistes évoquées

Les théories se succéderont, plus ou moins sérieuses, jusqu'en 2019. Cette année-là, Gerard Cheshire, ch[...]

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