Trois grains de poussière révèlent l'histoire d'un astéroïde sur des milliards d'années

NASA/AFP/Archives - NASA

Les grains sont minuscules, plus petits que l'épaisseur d'un cheveu, mais ils gardent l'histoire, en milliards d'années, des secrets de l'astéroïde Itokawa.

Les trois particules de l'astéroïde Itokawa ont révélé que ce type d'objet spatial est beaucoup plus ancien qu'imaginé, et beaucoup plus dur. Ce qui impliquerait de réviser les plans prévus pour éviter une collision avec la Terre, selon une étude parue le 23 janvier 2023 dans la revue Proceedings de l'Académie nationale américaine des sciences.

"C'est comme un coussin géant de l'espace"

Les trois échantillons ont été récupérés en 2005 de l'astéroïde, alors qu'il croisait à quelque 300 millions de kilomètres de la Terre. La sonde spatiale japonaise Hayabusa a mis cinq ans pour les ramener sur la planète Bleue, avec des centaines d'autres particules d'Itokawa. Fred Jourdan, professeur au Collège de sciences de la Terre et planétaires de l'Université australienne Curtin, a cherché à connaître l'âge d'Itokawa, un genre d'astéroïde dit à "agglomérat lâche".

Il résulte de l'assemblage des fragments d'un astéroïde monolithe qui a été pulvérisé par un choc. Les astéroïdes monolithes sont réputés avoir une durée de vie de quelques centaines de millions d'années, et être progressivement érodés par les collisions avec d'autres astéroïdes.

L'astéroïde à agglomérat lâche, comme Itokawa, a une structure bien différente. Avec un assemblage hétéroclite de roches, poussière, graviers et même du vide, maintenus ensemble par un simple effet de gravitation. "C'est comme un coussin géant de l'espace, et les coussins sont bons pour absorber les chocs", remarque le Pr Jourdan.

L'astéroïde s'est formé après une collision survenue il y au moins 4,2 milliards d'années

Pour savoir à quel point, l'équipe a analysé la structure cristalline des échantillons, à la recherche des déformations de l'impact qui a créé Itokawa. Et les a aussi datés. La conclusion est qu'Itokawa s'est formé après une collision survenue il y au moins 4,2 milliards d'années, presque l'âge de la Terre (4,5 milliards d'années), mais surtout dix fois plus que l'âge des astéroïdes monolithes de dimension similaire. Un âge si [...]

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