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Pour savoir ce qui est bon à manger, les goélands nous observent

“Ne pas nourrir les oiseaux”, peut-on parfois lire sur des panneaux. Un message qui prend davantage de sens depuis qu’une courte étude parue dans la revue Biology Letters rend compte de l’intérêt que portent les volatiles à ce que nous mangeons. Au Royaume-Uni, “des recherches menées sur les goélands argentés [Larus argentatus] sur la plage de Brighton ont montré que les oiseaux peuvent déterminer quels types de déchets valent la peine d’être happés en observant ce que les humains mangent”, relève The Guardian.

Cet animal “intelligent au comportement flexible” est capable de “porter une attention particulière aux comportements humains et de les reproduire dans ses propres choix de nourriture”, explique au Guardian la biologiste Franziska Feist, première autrice de l’étude, menée par des chercheurs de l’université du Sussex. Les scientifiques avaient déjà remarqué l’attrait particulier, pour cet oiseau marin, de la nourriture touchée par l’humain, mais la capacité du goéland à s’inspirer de ses observations d’humains en train de grignoter n’avait pas encore été démontrée.

Goélands copieurs

La biologiste autrichienne et ses collègues ont placé deux types de chips (paquet bleu ou paquet vert) à quelques mètres d’eux. Tant que les expérimentateurs restaient à proximité sans rien faire, très peu de goélands s’intéressaient aux chips. En revanche, dès que les chercheurs se sont mis à manger des chips, “48 % des oiseaux se sont approchés pour jeter un coup d’œil sur les paquets. Dans près de 40 % des cas, les goélands ont picoré les paquets de chips et, dans 95 % des cas, ils se sont dirigés vers le paquet de la même couleur que celui que les scientifiques étaient en train de manger”, explique The Guardian. Les panneaux demandant de ne pas nourrir les oiseaux pourraient être agrémentés d’un “et ne les laissez pas non plus vous regarder manger”, ajoute Franziska Feist.

“L’étude montre que nous n’attirons pas seulement l’attention des goélands sur l’endroit où se trouve la nourriture, mais qu’ils apprennent également quel type de nourriture nous mangeons. Cela pourrait influer sur la manière de réduire les interactions négatives entre les humains et les goélands, car il semble que nous leur apprenions involontairement à apprécier de nouveaux aliments”, s’inquiète dans les colonnes du Guardian Madeleine Goumas, experte des goélands argentés à l’université d’Exeter, au Royaume-Uni.

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