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Objectif Europe, lune de Jupiter : une ode à l'eau envoyée dans l'espace

En octobre 2024, la sonde Europa Clipper s'envolera vers le système jovien pour un voyage de près de 2,6 milliards de kilomètres. Son objectif : la lune Europe, célèbre pour son océan liquide caché sous une croûte de glace.

C'est une coutume : chacune des sondes et engins d'exploration de la Nasa embarque à son bord un artéfact, un message, symbolisant le salut de l'humanité au cosmos. Les plus connus sont, bien entendu, les Golden Records fixés sur les sondes Voyager 1 et 2. Cette fois, pour la mission Europa Clipper, l'agence spatiale a conçu une plaque avec un thème articulé autour de l'eau, dont les planétologues espèrent qu'elle est abondante sous la surface d'Europe.

Europa Clipper sous le signe de l'eau

Fabriquée en tantale, un métal, et mesurant environ 18 centimètres sur 28, la plaque présente des éléments graphiques sur ses deux côtés. Le panneau orienté vers l'extérieur se compose du mot "eau" prononcé en 103 langues. Mais il n'y a pas d'enregistrement audio : les sons ont été convertis en formes d'onde (une représentation visuelle des ondes sonores) et gravés sur la plaque. Un site détaille comment les scientifiques ont procédé pour réaliser cette conversion.

Sur la face interne de la plaque est gravé un texte, Éloge du mystère : un poème pour Europe, rédigée par la poétesse américaine Ada Limón. En haut de la plaque, a été inscrite la fameuse équation de Drake qui permet d'estimer le nombre de civilisations extraterrestres avec lesquelles nous serions capables de communiquer. Elle porte également un portrait de Ronald Greeley, un des pères de la science planétaire et un des initiateurs de la mission vers Europe.

Enfin, une illustration représentant Jupiter et quatre de ses satellites avec une bouteille au centre, est également gravée. C'est dans cette fresque que sera insérée la puce contenant les noms des 2,6 millions de personnes qui ont répondu à la campagne "Message in a bottle" qui visait à impliquer le grand public dans cette mission.

Un océan sous la surface

Les "clippers" étaient des navires de commerce, dotés de trois mâts ou plus, caractéristiques de la deuxième moitié du 19e et du début du 20e siècle. Munis d'une importante voilure, ils étaient conçus pour na[...]

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