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La Nasa s’est fait une frayeur avec son hélico sur Mars

Pendant quelques jours, l’agence spatiale américaine n’a pas réussi à contacter son hélicoptère Ingenuity sur Mars, laissant craindre un incident grave. Le minihélico a depuis été recontacté avec succès. La Nasa essaie désormais de savoir ce qu’il s’est passé.

La fin de semaine n’a pas été de tout repos pour l’équipe responsable d’Ingenuity. Le petit hélicoptère envoyé sur Mars avec la mission Mars 2020 a connu quelques jours d’incertitude, en raison d’une perte momentanée et prématurée des communications. L’engin effectuait alors son 72e vol — déjà ! — le 18 janvier 2024.

À l’époque, on a appris que l’interruption du contact avec Ingenuity a eu lieu au moment de sa descente. « Il s’agissait d’un vol vertical rapide pour vérifier les systèmes de l’hélicoptère, après un atterrissage prématuré imprévu lors du vol précédent », précisait la Nasa dans un point d’étape le 19 janvier.

Sur la planète rouge, le minihélico utilise Perseverance, le rover de la Nasa livré avec la mission Mars 2020, pour communiquer avec les satellites sur place, puis la Terre. Avec une difficulté : la distance entre les deux planètes est si grande que les liaisons mettent parfois 20 minutes à voyager dans l’espace, ce qui allonge la moindre opération.

ingenuity perseverance
ingenuity perseverance

Les positions actuelles du drone (à gauche) et du rover (à droite). Plusieurs centaines de mètres les séparent.

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Crédits photos de l'image de une : Ingenuity. // Source : NASA/JPL-Caltech/ASU