Mort : les derniers instants, seconde après seconde

LAURENT VILLERET/ PINK/ SAIF IMAGES

Des chercheurs ont récemment observé in vivo l'arrêt définitif du système nerveux central, après un bref sursaut d'activité marqué par le déferlement d'une vague électrique. De quoi reconsidérer le moment exact du décès.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°211 daté octobre/ décembre 2022.

Quand débute la mort ? À la naissance, répondent les pessimistes. Les médecins estiment généralement que, sauf cause soudaine, on peut en détecter les signes quelques mois avant le décès. Le plus souvent, elle "peut prendre plusieurs jours, voire plusieurs années en cas de coma dépassé", précise Christophe Bartoli, professeur de médecine légale au CHU de Marseille.

Faiblesse, diminution de l'appétit, troubles de la respiration à l'effort, voire tendance au repli sur soi peuvent annoncer le début de la fin. Une à deux semaines avant la mort d'un proche malade ou âgé dont les organes défaillent, les membres de la famille peuvent déceler un changement de couleur de la peau : moins irriguée à cause de la faiblesse du cœur, elle bleuit ; la respiration devient irrégulière voire laborieuse. Quant au comportement, de nombreuses personnes sont agitées à l'approche de leur ultime soupir.

Quelques jours, quelques heures avant le décès, l'agonie débute. La mâchoire tombe, le pouls est faible, la respiration difficile et bruyante car les muscles se relâchent en même temps que la bouche et la gorge s'assèchent. C'est le râle, manifestation impressionnante, mais non douloureuse, de l'approche de la mort. Paradoxalement, des personnes ayant perdu des capacités cognitives à la suite d'un accident ou d'une pathologie affichent dans leurs derniers instants, pour quelques minutes ou quelques heures, un regain d'énergie, voire de conscience : on parle de lucidité terminale. Un phénomène intrigant, mais encore mal documenté. Une étude parue en 2012 ne recense que 83 cas dans la littérature scientifique des deux cent cinquante dernières années. Pourtant, nombreuses sont les familles à avoir eu la sensation qu'au seuil de sa vie, un proche à l'agonie retrouvait sa vivacité d'esprit ou une lueur de conscience dans le regard.

"Certains des cas présentés, notamment ceux impliquant une[...]

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