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Mieux comprendre le GPS et son fonctionnement

Le système de positionnement par satellite est une technologie développée au cours des années 1970 par l’armée américaine dans le but, entre autres, de piloter avec précision les missiles de croisière. Déployé totalement en 1995, le Global Positioning System ("système mondial de positionnement", ou GPS) a été rapidement mis à disposition des applications civiles. La radionavigation a changé pour tous les utilisateurs leur façon de se déplacer, fourni une aide précieuse aux secteurs maritime et aérien, et modifié en profondeur certaines disciplines comme la cartographie, la topographie ou la géodésie (la science qui étudie les dimensions et la forme de notre planète). Depuis 2011, l’Union européenne et l’Agence spatiale européenne déploient leur propre système – Galileo – qui est petit à petit mis en service. Les puces des nouveaux téléphones européens sont compatibles avec Galileo. Son atout : être le dispositif de radionavigation le plus précis du monde !

À plus de 20 000 kilomètres d’altitude, les satellites des réseaux de navigation émettent en permanence des signaux qui voyagent à la vitesse de la lumière vers la Terre. Le "message" contient l’heure exacte de l’émission, fournie par l’horloge atomique intégrée à l’engin, et la position du satellite. Il n’est donc pas nécessaire de capter Internet pour faire fonctionner son GPS, même s'il peut en accélérer le démarrage.

Le récepteur GPS de votre voiture ou de votre smartphone compare l’heure d’envoi du signal et celle de réception. (...)

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