Matériaux. Le premier essai nucléaire a créé des quasi-cristaux, une forme minérale extrêmement rare

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Les quasi-cristaux ont longtemps eu la réputation d’être une structure minérale dite “impossible”, avant d’être créés par inadvertance dans un laboratoire. Un exemple de cette anomalie de la nature vient d’être trouvé dans le désert du Nouveau-Mexique, sur le site où a explosé la première bombe atomique, en 1945.

Des scientifiques ont découvert un quasi-cristal – une bizarrerie de la nature qui défie les lois classiques de la cristallographie – dans les vestiges du tout premier essai de bombe atomique, mené au Nouveau-Mexique, le 16 juillet 1945. Cette formation minérale longtemps, décrite comme “impossible”, est la plus ancienne structure de ce genre faite par l’homme.

Les chercheurs ont décrit leur trouvaille le 17 mai dans la revue PNAS. Récemment mis au jour dans le désert de Jornada del Muerto, le quasi-cristal est composé d’atomes, dont l’agencement ne se répète pas en motifs réguliers ; une configuration qui le distingue des cristaux classiques. “Une façon de visualiser la différence est d’imaginer un sol carrelé”, explique Vice :

Les cristaux normaux correspondent à des carreaux parfaitement ajustés d’une seule forme répétitive, tels que des triangles ou des carrés, tandis que les quasi-cristaux sont semblables à une mosaïque aux formes multiples qui ne s’emboîtent pas parfaitement, comme les pentagones ou les octogones.”

Dix mois de recherches dans le désert

C’est le scientifique israélien Dan Shechtman qui avait découvert par sérendipité cette structure extrêmement rare en 1982, laquelle lui a valu plus tard de recevoir le prix Nobel de chimie. À la même époque, raconte la revue scientifique Nature, le physicien et cosmologiste Paul Steinhardt avait commencé lui-même “à théoriser l’existence

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