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Mars Climate Orbiter : une erreur d'unité qui a coûté très cher !

Au XXe siècle un nouveau système international (SI), dont les sept unités, mètre, kilogramme, seconde, ampère, kelvin, candela et mole, sont aujourd’hui utilisées sur presque toute la planète, est mis en place. Le Système international d'unités est un système décimal (on passe d’une unité à ses multiples ou sous-multiples à l’aide de puissances de 10) sauf pour la mesure du temps et des angles. L’abréviation de "Système international" est SI, quelle que soit la langue utilisée.

Cependant, les Américains se servent encore de leurs pieds pour faire leurs mesures. Les États-Unis sont l’un des rares pays au monde, avec la Birmanie et le Liberia, à ne pas avoir officiellement adopté le système international (SI) des poids et mesures. Le mile, le pied, la pinte…, unités héritées de l’ancien système impérial britannique, sont ainsi couramment employés (sinon revendiquées) outre-Atlantique et dans les pays anglo-saxons. Dans les faits, toutes les unités anglo-saxonnes sont aujourd’hui définies par rapport à une unité internationale et le SI s’impose dans l’industrie, les sciences ou le commerce. La Nasa l’a par exemple adopté en 2007. Il faut dire que huit ans plus tôt, l’utilisation erronée de l’unité "livre-force" au lieu de l’international "newton" avait engendré la perte de la sonde spatiale Mars Climate Orbiter… Une confusion à 125 millions de dollars.

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