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LIVRE. La fabuleuse aventure de la vie

Le paléontologue britannique Henry Gee dresse un panorama passionnant de 4,6 milliards d'années d'histoire de la Terre.

Cet article est extrait du mensuel Sciences et Avenir - La Recherche n°926, daté avril 2024.

L'apparition et l'évolution de la vie terrestre sont intimement mêlées à l'histoire de notre planète, à ses soubresauts géologiques et chimiques. Le paléontologue britannique Henry Gee, spécialiste de biologie de l'évolution, en fait la brillante démonstration dans Une (très) brève histoire de la vie sur Terre, un ouvrage passionnant.

Monde aquatique

Il y livre le récit de 4,6 milliards d'années d'histoire de la Terre, depuis l'époque où elle était un globe de lave en fusion, continuellement percuté par des astéroïdes, bientôt transformé en monde aquatique. La vie, sous forme de membranes, émergea au milieu de ce tumulte et évolua dans les profondeurs des océans pour donner naissance aux premiers récifs de stromatolithes, qui "allaient devenir la forme de vie la plus aboutie et durable ayant jamais existé sur cette planète, dont ils demeurèrent les maîtres incontestés pendant 3 milliards d'années". Jusqu'à l'apparition des animaux qui allaient les brouter.

Des grandes extinctions

Des vagues de peuplement de la planète par une multitude d'espèces toujours plus complexes vont ensuite se succéder et transformer l'environnement terrestre, jusqu'à engendrer de grandes extinctions. Le développement de la photosynthèse, par exemple, a produit des bouffées d'oxygène libre, qui ont brûlé des générations d'organismes vivants, transformé le fer en rouille et le carbone en calcaire, une succession de modifications de l'environnement qui conduit à la glaciation entière de la planète.

Chaque extinction majeure sélectionne des survivants qui engendrent des formes de vie de plus en plus complexes, jusqu'à l'apparition d'Homo sapiens et sa très récente mainmise sur la planète. "Quel sera l'héritage de l'humanité ?, s'interroge Henry Gee. Comparé à l'évolution de la vie sur Terre : rien." Un constat qui devrait nous inciter à prendre à bras-le-corps notre devenir.

Une (très) brève histoire de la vie sur Terre (Grand format - Broché 2024),  de Henry Gee | JC Lattès
Une (très) brève histoire de la vie sur Terre (Grand format - Broché 2024), de Henry Gee | JC Lattès

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