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Les grands dauphins sont bien sensibles à l'électricité, confirme une étude

Les grands dauphins arborent des fossettes sensibles à l'électricité le long de leur rostre. Une nouvelle étude clarifie l'acuité de cette électro-perception et son intérêt.

Les grands dauphins (Tursiops truncatus) sont capables de ressentir l'électricité dans leur environnement, mais jusqu'à quel point ? Des scientifiques précisent aujourd'hui les contours de cette fascinante capacité.

Précieuses cryptes vibrissales

Un élément de l'anatomie des dauphins de Guyane et des grands dauphins, longtemps mal compris, suggérait auprès des biologistes la découverte prochaine d'un sens encore inconnu chez ces cétacés. En effet, lorsque les jeunes dauphins naissent, ils arborent des rangées de "moustaches" le long de leur rostre. Plus étonnant encore, ces moustaches tombent rapidement, laissant l'animal avec des fossettes que les scientifiques nomment cryptes vibrissales.

Concernant les dauphins de Guyane, la compréhension de leur utilité est venue en 2011, quand une équipe allemande a enfin compris que ces fossettes conféraient l'électro-perception à ses porteurs. Pour les grands dauphins, la confirmation a eu lieu plus tard, en 2022, par l'équipe de Tim Hüttner et de Guido Dehnhardt. A quel point ces animaux sont-ils sensibles et à quoi cette capacité peut-elle leur servir ? Ces deux chercheurs de l'Institut des Biosciences de l'Université de Rostock, en Allemagne, apportent de nouvelles réponses le 1er décembre 2023 dans le Journal of Experimental Biology.

Des différences de sensibilité entre les dauphins

Les cryptes vibrissales, situées sur le rostre de l'animal, sont des électro-récepteurs hautement innervés. Pour mieux caractériser ce sens et établir son seuil de détection, deux grands dauphins du zoo de Nuremberg, Donna et Dolly, ont été mis à contribution. L'équipe de recherche leur a appris à poser leur mâchoire sur une barre dans l'eau et à sortir rapidement (dans les cinq secondes) du dispositif lorsqu'ils ressentaient un champ électrique en courant continu déclenché par des électrodes situées juste au-dessus. Si les cétacés partaient pile au bon moment, alors il y avait de grandes chances pour qu'ils aient ressenti l'électricité.

Les [...]

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