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Des galaxies jumelles de la Voie lactée, présentes il y a 11 milliards d'années, dénichées par le télescope James Webb

L'identification de plusieurs galaxies en spirale barrée par le télescope spatial James Webb dans l'Univers jeune fournit un nouveau scénario pour l'évolution de ces structures.

La Voie lactée est une galaxie spirale barrée qui est composée de quatre bras principaux et d'au moins deux plus petits dont l'un contient le système solaire. Ces bras sont constitués d'un mélange de gaz et de poussières plus denses qu'ailleurs dans le disque, et ils semblent émerger d'une structure qui traverse le centre de la galaxie, la barre. A l'inverse, dans les galaxies spirales simples, les bras "sortent" du centre galactique. Ces galaxies spirales barrées sont majoritaires dans l'Univers actuel mais elles étaient beaucoup moins nombreuses dans le passé. Quand sont donc apparues les premières ? De nouvelles images, du télescope James Webb de la Nasa, indiquent qu'elles étaient déjà présentes il y a 11 milliards d'années.

6 galaxies spirales barrées dans l'Univers jeune

EGS-23205 est une galaxie observée telle qu'elle était il y a 11 milliards d'années par le télescope Hubble, il y a quelques années. Elle apparaissait sur les images (à gauche dans l'image ci-dessus) comme une lueur, un peu floue, où la forme de la spirale se devinait à peine à travers la poussière et l'éclat des jeunes étoiles. A l'été 2022, la même galaxie a été imagée dans les infrarouges moyens par le James Webb, dont l'optique a pu percer la poussière pour révéler très nettement sa forme en spirale barrée. C'est la première fois qu'une galaxie de ce type est identifiée si tôt dans l'évolution de l'Univers, qui avait alors moins de 25% de son âge actuel. Et dans un article à paraître dans The Astrophysical Journal Letters, Shardha Jogee, astronome à l'Université du Texas à Austin, et son équipe présentent une deuxième galaxie spirale barrée, vieille de 11 milliards d'années. La moisson ne s'arrête pas là puisque quatre autres, âgées de 8 milliards d'années cette fois, sont identifiées.

jwst spirale barré Crédit : NASA/CEERS/University of Texas at Austin
jwst spirale barré Crédit : NASA/CEERS/University of Texas at Austin

Les six galaxies en spirales barrées identifiées par le James Webb. Crédit : NASA/CEERS/Université du Texas à Austin.

Des implications pour l'évolution des galaxies

Les galaxies telles que la Voie lactée so[...]

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