Fractures et cancer : la mauvaise santé d'un dinosaure passée au crible par des paléontologues

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L'analyse des ossements d'un dinosaure de l'espèce Bonapartesaurus rionegrensis a révélé aux paléontologues que ce spécimen avait fait preuve d'une incroyable résilience.

Il y a 70 millions d'années, la douleur était omniprésente : pas de soins médicaux pour les dinosaures ! Certains spécimens réussissaient à survivre, même tourmentés par d'horribles blessures. C'est le cas d'un Hadrosauridae (aussi appelés dinosaures à bec de canard) dont les souffrances ont été révélées par des chercheurs espagnols et argentins dans la revue .

Une découverte qui remonte aux années 80

Dans les années 80, en Patagonie argentine, des paléontologues ont mis la main sur un spécimen de la famille des Hadrosauridae, plus particulièrement un dinosaure de l'espèce Bonapartesaurus rionegrensis. Dans un premier temps, une fracture à une patte lui a été diagnostiquée. Son état de santé a été l'objet de nouvelles analyses à partir de 2016, quand l'étude de ce fossile a repris. Si les chercheurs avaient déjà compris que ce dinosaure n'avait pas vécu la fin de sa vie en grande forme, ils ne se doutaient pas qu'il était en si piteux état !

Une patte du dinosaure avec un aspect de chou-fleur

L'analyse de la patte sur laquelle avait été précédemment suspectée une fracture a déconcerté les scientifiques. "Nous avons été frappés par la grande prolifération osseuse qui lui donnait un aspect de chou-fleur et couvrait presque tout le métatarse", remarque dans de l'agence SINC (l'agence d'information scientifique de la Fondation espagnole pour la science et la technologie), l'auteure principale de l'étude, Penélope Cruzado-Caballero. L'imagerie médicale et l'analyse des tissus n'a finalement pas révélé de fracture. Mais la densité de l'os était réduite et le tissu osseux avait été détruit dans plusieurs zones, ce qui a conduit les chercheurs sur une autre piste. "Nous examinions probablement un néoplasme (une tumeur, ndlr), comme un ostéosarcome (cancer qui se développe sur l'os, ndlr)", explique Mme Cruzado-Caballero. Cependant, les autres os du dinosaure n'étaient affectés et cette maladie n'a pas conduit à sa mort. Elle n'a peut-être même pas troublé sa locomotion.

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