Fantômes, zombis, vampires : ces croyances qui hantent les sociétés humaines

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Qu'ils surgissent sous forme de fantômes, de zombis ou de vampires, les revenants hantent la plupart des sociétés humaines. Reflet de nos souffrances et de notre perception de la mort, leur existence est si ancrée dans les croyances qu'elle traverse les cultures et les époques.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°211 daté octobre/ décembre 2022.

En matière de revenants, on peut séparer le monde entre les croyants et les sceptiques… mais même les croyants ont des doutes. La science a bien souvent mis en défaut les apparitions les plus spectaculaires, révélé les supercheries. Mais les revenants reviennent sans cesse, ne serait-ce qu'en tant que fait culturel. Ils surgissent, dérangent, surprennent ou transmettent des messages plus ou moins obscurs aux vivants. Un sujet très étudié par l'anthropologie. "Les fantômes ne se contentent pas d'apparaître, explique Grégory Delaplace, anthropologue à l'École pratique des hautes études. Par leurs modes de présence, comme par les solutions que les vivants mettent en œuvre pour résoudre ces situations problématiques, ils nous renseignent sur les contextes politiques, sociaux et religieux dans lesquels ils prennent place. "

Tous les morts ne se manifestent pas aux vivants. Et pour ceux qui le font, "c'est tantôt une chance, tantôt une malédiction", raconte l'anthropologue et médecin légiste Philippe Charlier. Les chanceux, ce sont par exemple les ancêtres sanctifiés de nombreuses cultures africaines. Reconnus pour leur intégrité morale, honorés, ils constituent des intermédiaires entre leur dieu et les vivants. Les maudits ? Un chevalier tué au cours d'une bataille dont le corps attend sa sépulture, une femme battue à mort dans le Japon médiéval, un Écossais meurtrier qui revient témoigner des horreurs de l'enfer, incitant ainsi son auditoire à rester dans le droit chemin chrétien. "Le commun des mortels ne devient pas un fantôme, résume Philippe Charlier. Il faut qu'il se soit passé quelque chose d'éblouissant ou de dramatique."

Il est probable que les récits de revenants existent… depuis qu'il existe des récits. Homère les invoquait déjà dans l'"Iliade" : tué par Hector, Patrocle, l'ami intime d'Achille, se manifeste au héros pendant son sommeil pour exiger des [...]

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