Cumbre vieja : l'immense coulée de lave progresse toujours en direction de la mer

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Les coulées de lave du volcan Cumbre Vieja continuent de tout emporter sur leur passage en descendant vers la côte de l'île espagnole de La Palma, où leur arrivée est redoutée en raison de la possible émission de gaz toxiques.

Cette éruption, qui a débuté dimanche sur cette île de l'archipel des Canaries, a déjà provoqué le déplacement de 6100 personnes, dont 400 touristes "qui ont été éloignés des zones de risque" et installés à Tenerife, selon un communiqué du gouvernement régional des Iles Canaries mardi soir.

La lave "descend inexorablement vers la mer et on ne peut rien faire face à elle. C'est là toute l'impuissance face à cette coulée (...) qui emporte tout sur son passage (...) et emportera d'autres maisons", a averti le président de la région des Canaries, Angel Victor Torres.

Si cette éruption, la première depuis 1971 sur cette île peuplée de près de 85 000 habitants, n'a fait aucun mort ou blessé, les dégâts sont énormes, dépassant largement les 400 millions d'euros, a relevé M. Torres, qui a souligné que les Canaries pourraient bénéficier de fonds européens pour reconstruire.

Les images diffusées par les médias, les autorités et des riverains montrent des coulées noires et orange de plusieurs mètres de haut dévalant lentement les flancs du volcan et engloutissant arbres, routes et maisons.

La lave a détruit jusqu'ici plus de 320 bâtiments, dont des dizaines habitations, a annoncé le gouvernement régional. Elle recouvre 103 hectares, selon le système européen de mesures géospatiales Copernicus.

Gaz toxiques

L'arrivée des coulées dans la mer, initialement prévue pour lundi soir, mais retardée en raison du ralentissement de la coulée, est redoutée car elle peut donner lieu à des explosions de morceaux de lave, des vagues d'eau bouillante ou l'émanation de gaz toxiques, d'après l'Institut d'études géologiques des États-Unis (USGS).

"Les nuages engendrés par l'interaction eau de mer et lave sont acides" et "peuvent être dangereux si on est trop près", explique Patrick Allard, de l'Institut de Géophysique du Globe de Paris.

Située à environ 2 km de la mer, la lave avance actuellement de 200 mètres par heure. Les autorités ne sont toutefois pas en mesure d'indiquer précisément quand elle pourrait parvenir à l'océan.

Le gouvernement des Canaries, qui a conseillé aux habitants de la région de se couvrir le nez et la bouche lorsqu'ils sortent, a décrété un "rayon d'exclusion de deux milles marins" autour de l'endroit où est prévue l'arrivée des coulées et demandé aux curieux de ne pas se rendre sur place.

Encore à La Palma, où il se trouve depuis dimanche soir, le Premier ministre Pedro Sanchez a appelé à la prudence. "Evitez de vous rapprocher du magma ou du volcan et laissez les routes le plus libres possible" pour ne pas gêner d'éventuelles nouvelles évacuations, a-t-il insisté.

Dans la nuit de lundi à mardi, l'apparition d'une nouvelle bouche éruptive, la neuvième, sur la commune d'El Paso, a entraîné l'évacuation de 500 personnes supplémentaires.

L'ouverture de cette bouche est intervenue après un nouveau séisme d'une magnitude de 4,1, enregistré lundi à 21H32 (20H32 GMT), a précisé l'Institut volcanologique des Canaries (Involcan).

Le Cumbre Vieja crache des colonnes de fumées atteignant plusieurs centaines de mètres de haut et entre 8000 et 10 500 tonnes de dioxyde de souffre par jour, selon l'Involcan, qui estime que l'éruption pourrait durer, "plusieurs semaines voire quelques mois". L'espace aérien n'a toutefois pas été fermé.

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