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Que sont les cryoséismes, causés par le « vortex polaire » aux États-Unis ?

Des cryoséismes ont frappé le nord-est des États-Unis ce vendredi 3 février, selon le service météorologique américain NWS (Illustration : tempête hivernale Orlena à Boston, Massachusetts, le 1er février 2021).
JOSEPH PREZIOSO / AFP Des cryoséismes ont frappé le nord-est des États-Unis ce vendredi 3 février, selon le service météorologique américain NWS (Illustration : tempête hivernale Orlena à Boston, Massachusetts, le 1er février 2021).

MÉTÉO - Des tremblements de terre déclenchés par le froid polaire. Le bureau du National Weather Service (NWS) de Caribou, dans le Maine, a déclaré ce vendredi 3 février sur Twitter qu’il avait reçu des informations selon lesquelles des habitants de cet État américain entendaient et ressentaient des « tremblements de terre ».

Le NWS a alors expliqué que ces habitants avaient été confrontés à ce qu’on appelle des « cryoséismes » ou « frostquakes » en anglais. Ces événements sismiques sont causés par une fissure dans un sol gelé ou une roche saturée d’eau ou de glace. Ils peuvent provoquer, à l’instar des tremblements de terre, « des secousses » et des « sensations de tonnerre », précise le service météorologique.

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Un froid exceptionnel dans le Maine

Ils sont déclenchés par une chute rapide des températures, comme c’est le cas en ce moment aux États-Unis et au Canada. L’air froid gèle soudainement l’eau liquide contenue dans le sol, provoquant une dilatation qui entraîne une augmentation de la pression dans la roche, a détaillé le météorologue Adam Douty, sur le site « AccuWeather ». Résultat : le sol se fissure, ce qui peut produire de petites explosions et secousses.

« Aux États-Unis, ils se produisent le plus souvent dans les plaines centrales et septentrionales et dans le nord-est, mais n’importe quel endroit où le sol est saturé d’eau (...) peut en être victime », a poursuivi Adam Douty, précisant que les zones sujettes à des précipitations denses sont davantage propices à ce type de tremblement de terre.

Ce phénomène pourrait être de plus en plus fréquent avec le réchauffement climatique, rapporte NBC news, citant une étude de 2016 dont les résultats font une corrélation entre la hausse des températures au Canada et la multiplication des cryoséismes. En effet, avec des hivers plus chauds, le sol reste dégelé plus longtemps avec une prévalence plus élevée d’eau liquide dans le sol.

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Le Maine a vu dans la soirée de vendredi à samedi la température chuter à -51 °C ressentis, selon un bulletin du National Weather Service (NWS) pour la région de Caribou, non loin de la frontière avec le Canada. « C’est un coup (de froid) arctique épique », du jamais-vu à l’échelle d’une « génération », « quelque chose que le nord et l’est du Maine n’ont pas connu depuis 1982 et 1988 », note le NWS.

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