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Astronomie : James Webb capture une étoile juste avant qu’elle n’explose

Le télescope James Webb nous dévoile une image d’une étoile Wolf-Rayet, phase par laquelle certaines d’entre elles passent avant de devenir une supernova.

ESPACE - C’est un type d’étoile rare qu’a détecté le télescope James Webb. Cette étoile Wolf-Rayet, nommée WR 124, a été capturée en juin 2022 par le télescope. Elle fait 30 fois la masse du Soleil et se situe à 15 000 années-lumière dans la constellation du Sagittaire. Un cliché qui nous dévoile une étoile en fin de vie, juste avant qu’elle n’explose et ne se transforme en supernova, comme vous pouvez le voir dans la vidéo en haut de l’article.

Seules certaines étoiles passent par une brève phase Wolf-Rayet. Sur cette image, on peut d’ailleurs observer que WR 124 est en train de se débarrasser de ses couches, formant alors des halos de gaz et de poussière, caractéristiques à cette étoile. Lorsque le gaz éjecté s’éloigne de l’étoile et se refroidit, de la poussière cosmique se forme et brille dans la lumière infrarouge alors détectable par Webb .

Comprendre les débuts de l’univers

Car c’est grâce aux instruments NIRCam et MIRI que le télescope a pu prendre un cliché aussi détaillé. Le premier est une caméra qui opère dans l’infrarouge proche, le second dans l’infrarouge moyen. « James Webb ouvre de nouvelles possibilités pour étudier les détails de la poussière cosmique, qui est mieux observée dans les longueurs d’onde infrarouges de la lumière », explique le communiqué de la Nasa.

Grâce à ce genre d’image, les scientifiques peuvent mieux comprendre l’histoire primitive de l’univers. En effet, c’est à partir de poussière que naissent les étoiles, comme on peut d’ailleurs l’observer dans la nébuleuse de la Carène, une des premières images de James Webb publiée en juillet dernier. Mais surtout, des étoiles mourantes similaires à WR124 composaient l’univers à ses débuts avec des éléments lourds forgés dans leurs noyaux, des éléments qui sont maintenant courants à l’ère actuelle, y compris sur Terre.

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