Ces xénobots en forme de Pac-Man sont capables de se reproduire dans le corps

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Depuis plusieurs années, les chercheurs tentent de mettre au point des xénobots constitués de cellules vivantes. En 2020, une équipe de l’université du Vermont et de la Tufts University avait réussi à créer des robots à partir de cellules souches de grenouille, capables de se déplacer de façon autonome et de s'auto-organiser pour effectuer différentes tâches (lire ci-dessous). Aujourd’hui, une nouvelle étape vient d’être franchie avec des xénobots pouvant produire de nouvelles générations de robots et donc de se reproduire comme un organisme vivant.

Des piles de cellules souches qui deviennent des robots

Au départ, on a comme précédemment des xénobots formés de grappes de cellules souches de grenouille Xenopus laevis (xénope lisse). Chaque grappe, d’environ un demi-millimètre de diamètre, regroupe environ 3.000 cellules souches. Ces xénobots sont ensuite immergés dans un « bain » de 60.000 nouvelles cellules souches, et là, surprise : ils commencent à créer des « piles » de cellules souches, suffisamment grandes pour qu’elles deviennent à leur tour autonomes. La reproduction est stoppée lorsque l’on arrête d’ajouter de nouvelles cellules souches.

Chaque cycle de réplication produit toutefois une progéniture plus petite, ce qui fait qu’au bout d’un moment, les nouveaux robots ne sont plus viables (en-dessous de 50 cellules). Pour résoudre ce problème, les chercheurs se sont tournés vers l’Intelligence artificielle afin de déterminer s’il existe une forme d’assemblage optimale. À l’aide d’un algorithme, ils ont ainsi pu déterminer à l’avance quelle configuration de départ était susceptible de donner le plus grand nombre de générations. Verdict : les robots en forme Pac-Man sont les plus efficaces, avec des « enfants » en moyenne 149 % plus gros qu’avec des robots de forme sphérique. En testant cette hypothèse, les chercheurs ont en effet constaté que des robots Pac-Man produisaient quatre générations de xénobots, contre deux seulement pour des robots sphériques.

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