WASP-76b, une exoplanète infernale qui défie l'imagination

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Celle que les astronomes connaissent sous le nom de WASP-76b est une exoplanète étonnante. Elle a été découverte en 2016, à quelque 640 années-lumière de la Terre. C’est une Jupiter chaude sur laquelle les températures montent tellement haut que le fer peut se vaporiser. Parce qu’elle orbite très près de son étoile, une étoile de type F, légèrement plus chaude que notre Soleil. Tellement près qu’elle en fait le tour en seulement… 1,8 jour terrestre !

Et de nouveaux travaux suggèrent aujourd’hui que l’enfer n’est rien à côté de ce qui se joue sur WASP-76b. Des chercheurs de l’université Cornell (États-Unis) viennent en effet de découvrir, dans des spectres haute résolution de l’atmosphère de l’exoplanète obtenus par l’observatoire Gemini installé près du Mauna Kea (Hawaï), un rare trio de raies correspondant à la signature spectrale du calcium ionisé.

« Nous avons trouvé beaucoup de calcium. C’est vraiment une caractéristique marquée. Et cette signature spectrale pourrait indiquer que des vents extrêmes soufflent dans la haute atmosphère de WASP-76b ou que sa température est beaucoup plus élevée que nous le pensions », explique Emilie Deibert, chercheur à l’université de Toronto, dans un communiqué.

Mieux comprendre grâce à la diversité des exoplanètes

Notez que l’une des particularités de WASP-76b, c’est qu’elle montre toujours la même face au Soleil. De ce côté, les astronomes estiment maintenant sa température moyenne à près de 4.500 °C. De l’autre côté, la température est certainement plus fraîche. Mais elle reste au-dessus de 1.300 °C. Les chercheurs ont étudié la zone frontière entre le jour et la nuit. Et grâce à la vitesse de déplacement...

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