Le voyage initiatique du jeune Darwin

En 1831, à l'âge de 22 ans, un naturaliste anglais part pour un tour du monde. Il en rapportera des milliers de spécimens et de multiples observations sur la diversité du vivant qui lui permettront, vingt ans plus tard, d'élaborer une hypothèse révolutionnaire : la théorie de l'évolution.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir - Les Indispensables n°206, daté juillet/ septembre 2021.

"De l'origine des espèces au moyen de la sélection naturelle ou la préservation des races favorisées dans la lutte pour la vie". Le livre qui porte ce titre, publié à Londres le 24 novembre 1859, a été écrit d'une main fébrile, en quelques mois. Au moment où il a commencé à le rédiger, son auteur, Charles Darwin, est un naturaliste renommé âgé de cinquante ans. Il travaille tranquillement à un imposant ouvrage sur les espèces vivantes lorsqu'il reçoit une lettre d'Alfred Russell Wallace. Ce jeune homme, qui gagne sa vie en récoltant dans les pays tropicaux des spécimens destinés aux collectionneurs, lui fait part d'une intuition. "Wallace a lu Malthus... Il a compris que la lutte pour la vie crée une pression de sélection", explique Thierry Hoquet, professeur de philosophie des sciences à l'université Paris Nanterre. L'économiste britannique Thomas Malthus (1766-1834) était parti d'un constat simple : le nombre d'êtres humains augmente plus vite que les ressources disponibles, ce qui les conduit à la misère, voire à la famine. Wallace en déduit que dans un milieu donné, seuls les plus aptes survivent et se reproduisent.

Ce n'est qu'une intuition… Mais Darwin reconnaît là les idées sur lesquelles il travaille depuis des années. Pressé par ses collègues, il décide, pour prouver l'antériorité de ses travaux, de rendre public le système qu'il a bâti. "L'Origine des espèces", pierre angulaire de la théorie de l'évolution qui va révolutionner la biologie, est en réalité l'abrégé d'un colossal travail de réflexion de près de vingt ans. Un travail qui n'aurait pu voir le jour sans un extraordinaire voyage initiatique. En 1831, Charles Darwin est lui-même un jeune homme d'à peine vingt-deux ans quand il saisit l'opportunité de s'embarquer sur le Beagle, un navire de la Royal Navy. "L'objectif premier des expéditions de l'époque est de rechercher de nouvelles terres, [...]

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