Ce volcan est entré en éruption sans prévenir et c’est préoccupant

En mai de l’année dernière, le volcan Nyiragongo, situé en République démocratique du Congo, était entré en éruption soudainement. Prise de cours, la population n’avait eu d’autre choix que de fuir les coulées de lave dévalant les flancs. La catastrophe avait fait plusieurs centaines de morts.

Coulées de lave lors de l'éruption du Nyiragongo en 2021. © Monusco Photos, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0
Coulées de lave lors de l'éruption du Nyiragongo en 2021. © Monusco Photos, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0

Une éruption sans signes avant-coureurs

Le volcan était pourtant surveillé de près depuis six ans par les scientifiques qui avaient disposé de nombreux instruments autour et sur le volcan afin de détecter les habituels signes avant-coureurs. En général, les éruptions volcaniques sont en effet précédées par une activité sismique anormale, un gonflement des flancs, des échappements de gaz et fumerolles…

Ces signaux indiquent que la chambre magmatique se remplit et que la pression augmente de manière critique au sein du système magmatique. Si la date exacte et l’heure d’une éruption ne peuvent pas être prédites avec certitude, ces éléments permettent cependant de mettre en garde les populations contre un risque imminent d’éruption.

Pourtant, le Nyiragongo n’a émis aucun signal d’alerte, causant la surprise des populations mais également des scientifiques. Alors que s’est-il passé ?

Le Nyiragongo est un volcan très actif, surveillé de près depuis six ans. © Eric Isselee, Fotolia
Le Nyiragongo est un volcan très actif, surveillé de près depuis six ans. © Eric Isselee, Fotolia

Un volcan « prêt » à entrer en éruption depuis longtemps

En se penchant sur cette question, des chercheurs ont montré qu’il n’y avait pas eu de défaut de fonctionnement des équipements de suivi. En y regardant de plus près, quelques signes étaient cependant visibles, mais insuffisants pour déclencher une alerte. Le niveau du lac de lave dans le cratère était légèrement monté, mais pas de façon inhabituelle. Quelques fissures étaient apparues sur les flancs et de petits tremblements de terre ont été ressentis juste avant l’éruption, mais ce sont des comportements normaux pour un volcan actif.

Pour...

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