Voilà pourquoi les ornithorynques sont si bizarres

Julie Kern, Rédactrice scientifique
·1 min de lecture

Avec son bec plat de canard, ses pattes palmées, sa queue de castor et ses éperons venimeux situés aux chevilles, l’ornithorynque (Ornithorynchus anatinus) est sûrement le mammifère le plus bizarre existant actuellement. Pour la première fois, un groupe international de scientifiques est parvenu à reconstituer son génome en intégralité, et notamment la région des chromosomes sexuels, incomplète jusqu’à présent. Ces résultats permettent d’expliquer comment sont apparues certaines des caractéristiques uniques de l’ornithorynque.

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Les ornithorynques et les échidnés représentent les deux dernières lignées de monotrèmes encore vivantes. Les monotrèmes sont des mammifères ovipares, mais qui nourrissent leurs petits avec du lait. Ils ont divergé des thériens, (les mammifères placentaires et les marsupiaux) il y a 187 millions d’années pour évoluer de leur côté d’une façon bien étrange, comme en témoigne l'analyse de leur génome.

Quatre des cinq espèces vivantes de monotrèmes. L'ornithorynque (en haut à gauche), l'échidné à nez court (en haut à droite), l'échidné à nez long (en bas à gauche) et l'échidné de Barton (en bas à droite). © Ypna, Wikimédia, CC by-sa 4.0
Quatre des cinq espèces vivantes de monotrèmes. L'ornithorynque (en haut à gauche), l'échidné à nez court (en haut à droite), l'échidné à nez long (en bas à gauche) et l'échidné de Barton (en bas à droite). © Ypna, Wikimédia, CC by-sa 4.0

Un génome tout aussi étrange que son porteur

Les scientifiques se sont d’abord intéressés aux chromosomes sexuels de l’ornithorynque. Ce dernier est un cas unique, puisqu’il possède dix chromosomes sexuels (cinq paires XX chez la femelle, et cinq paires XY chez le mâle), tandis que les autres thériens n’en ont que deux (une paire XX chez la femelle et une paire de XY chez le mâle). Cette particularité semble être le vestige d’une forme ancestrale de chromosome, configurée en anneau, qui n'existe plus chez les animaux mais a été observée chez les plantes.

Ce n’est pas la seule bizarrerie ! En comparant les chromosomes sexuels de l’ornithorynque à ceux d’autres animaux comme l’opossum, le diable de Tasmanie, la poule ou le lézard, les scientifiques ont...

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