Vitesse de déplacement, rôle de la queue, force de la mâchoire : dans l'intimité du tyrannosaure

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Vitesse de déplacement, rôle de la queue, force de la mâchoire… Le monde effrayant du "T. rex" prend chair grâce aux études qui se succèdent et permettent de redessiner le portrait du plus emblématique des dinosaures.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir - La Recherche n°896 daté octobre 2021.

C'est l'un des Tyrannosaurus rex les plus âgés jamais découverts. Le spécimen est aujourd'hui l'attraction du Naturalis Biodivesity Center à Leyde (Pays-Bas). Mais avant de reposer dans son écrin conçu sur mesure, il a fait le tour de l'Europe. Plus d'un million de personnes ont pu l'admirer en Autriche, en Espagne, au Portugal, en Écosse, mais aussi à Paris, en 2018, au Muséum national d'histoire naturelle. Son nom : Trix. Squelette fascinant pour les visiteurs et objet de recherche sans précédent pour les paléontologues. Les publications scientifiques se succèdent, aux côtés d'autres portant sur l'étude des T. rex juvéniles. De quoi redessiner le portrait du plus emblématique des dinosaures. Bienvenue dans une machine à remonter le temps qui nous emmène au moins 67 millions d'années en arrière.

Sur sa grande île-continent, la Laramidia, qui recouvre ce qui est aujourd'hui la partie ouest de l'Amérique du Nord, Trix déambule d'un pas tranquille. Nul danger ne guette cette femelle Tyrannosaurus rex : avec ses 12 mètres de longueur pour 4 mètres de haut et un poids de 5 tonnes, c'est la terreur du coin. La reine des lézards tyrans selon la signification latine de son nom scientifique. Son allure est rythmée par le balancement de sa queue, "comparable à un pont suspendu avec une tonne de muscles à l'intérieur", décrit Pasha van Bijlert, de l'université Vrije à Amsterdam (Pays-Bas). Habituellement spécialisé dans l'étude des mouvements humains, le chercheur s'est cette fois intéressé au fossile de Trix, extirpé en 2013 du sol du Montana (États-Unis), dans lequel il reposait depuis 67 millions d'années. Presque intégralement conservé, son squelette a permis de produire une reconstruction en 3D des os, des ligaments et des muscles de sa queue et même de l'animer numériquement : à chaque pas, le gigantesque appendice de Trix bat la mesure de haut en bas, à une fréquence qui le fait[...]

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