Des « virus zombie » congelés dans permafrost depuis 48 000 ont été ramenés à la vie

Des chercheurs de l'université d'Aix-Marseille ont identifié et ressuscité 13 virus découverts dans les glaces de l'est de la Russie. Plusieurs virus ont été découverts dans la Léna, l'un des plus grands fleuves de la Planète, et dans le cryosol du Kamchatka. Parmi ces échantillons, un virus issu du permafrost et vieux de 48 500 ans, ainsi que trois autres datant de 27 000 ans découverts dans de la matière fécale et de la laine congelées de mammouth. En référence à ce mammifère disparu, ces trois virus ont été nommés Pithovirus mammothPandoravirus mammoth, et Megavirus mammoth. Deux autres virus ont été extraits d'un loup de Sibérie également congelé, et ont été nommés Pacmanvirus lupus et Pandoravirus lupus.

Plusieurs virus ont été découverts dans la laine et les excréments congelés de mammouths en Sibérie. © James Havens
Plusieurs virus ont été découverts dans la laine et les excréments congelés de mammouths en Sibérie. © James Havens

Des virus capables de provoquer des maladies infectieuses

Le permafrost est un haut lieu d'étude des virus, car c'est une zone où la glace et le sol se mélangent : il s'agit d'un lieu rempli de micro-organismes. On estime que les couches les plus profondes de ce pergélisol datent d'un million d'années. Une fois ressuscités, ces « virus zombies », comme les appellent les scientifiques eux-mêmes, ont la capacité d'infecter des amibes : il s'agit de micro-organismes présents dans le sol et dans l'eau et qui s'apparentent à des parasites. Les conclusions de l'équipe sont tout de même peu rassurantes puisqu'ils précisent qu'il est possible que ces virus deviennent des agents pathogènes pour d'autres espèces également. Ils se répliquent facilement et peuvent mener à des maladies infectieuses, avec donc, un risque d'épidémies.

Le permafrost renferme en profondeur des virus datant de plusieurs centaines de milliers d'années. © YuanGeng, Adobe Stock
Le permafrost renferme en profondeur des virus datant de plusieurs centaines de milliers d'années. © YuanGeng, Adobe Stock

Créer des vaccins et traitements sans attendre une épidémie

L'équipe de l'université d'Aix-Marseille travaille depuis une dizaine d'années sur les virus issus des glaces. En 2014, ils avaient déjà réussi à...

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