De violentes éruptions volcaniques ont façonné le paysage sur Mars

Dans le cratère Jezero, le rover Perseverance roule depuis plus d’un an sur des roches bien particulières. Ces roches, qui composent une grande partie du socle de la région martienne de Nili Fossae, sont riches en olivine magnésienne. Or, l’olivine est un minéral qui, sur Terre comme sur Mars, est caractéristique du manteau. En retrouver en surface n’est donc pas anodin et pourrait être significatif de l’occurrence de certains processus volcaniques dans le passé de Mars.

Ce n’est pas la première fois, cependant, que ce type de roche suscite l’intérêt des scientifiques. En 2005 déjà, Spirit, le rover de la Nasa alors en fonction, rapportait la présence de roches similaires dans le cratère Gusev, une région très éloignée de l’actuelle position de Perseverance.

Des roches très semblables aux ignimbrites terrestres

À l’aide de données spectrales infrarouges obtenues à partir de l’orbite martienne, des chercheurs américains ont montré que les roches observées dans les cratères Jezero et Gusev avaient bien la même composition minéralogique. Les deux sites auraient donc connu des événements géologiques similaires.

Les chercheurs se sont ensuite attelés à comparer ces roches à celles que nous connaissons sur Terre. Leurs résultats, publiés dans la revue Icarus, montrent que la texture et la morphologie de ces roches du socle martien sont relativement semblables à celles des ignimbrites terrestres, des roches volcaniques typiques produites lors d’éruptions volcaniques explosives particulièrement violentes. Cette hypothèse est également soutenue par le fait que ces dépôts semblent draper la topographie préexistante.

Comparaison des roches martiennes observées par Spirit sur Columbia Hills (a,b,c) avec des ignimbrites terrestres, au Chili (d). © Ruff et al., 2022, Icarus, CC by-nc-nd 4.0
Comparaison des roches martiennes observées par Spirit sur Columbia Hills (a,b,c) avec des ignimbrites terrestres, au Chili (d). © Ruff et al., 2022, Icarus, CC by-nc-nd 4.0

Les ignimbrites sont en effet constituées de divers débris de laves (pierres ponces, cendres), soudés à chaud après avoir été éjectés du volcan lors d’une éruption explosive produisant des nuées...

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