Notre plus vieil ancêtre commun est encore plus ancien qu’on ne le pensait et on sait même ce qu’il mangeait !

Si nous pouvions remonter le temps et observer l’environnement terrestre il y a environ 600 millions d’années, nous découvririons un monde totalement différent de celui que nous connaissons aujourd’hui. Aucune vie animale ni végétale n’occupe alors les terres émergées désertiques et couvertes de glace. Mais dans les eaux du gigantesque océan qui occupe une très large part du Globe, les choses sont cependant bien différentes.

Les étranges créatures de l’Édiacarien

La période de l’Édiacarien (635 à 538,8 millions d’années) est en effet caractérisée par l’apparition des premiers organismes multicellulaires complexes. Cette faune pourrait pourtant sembler particulièrement étrange à nos yeux. Sur le fond de la mer évoluent des créatures au corps mou, en forme de feuille, de disque, de tube ou de sacs remplis de boue, certains pouvant mesurer plusieurs mètres.

Reconstitution de l'environnement marin durant l'Édiacarien. © Ryan Somma, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0
Reconstitution de l'environnement marin durant l'Édiacarien. © Ryan Somma, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0

Les squelettes n’existent pas encore et seuls quelques organismes présentent une ébauche de coquille. Cette absence de parties dures est d’ailleurs certainement responsable de la faible quantité de fossiles retrouvés datant de cette période, les tissus étant très difficiles à conserver. Néanmoins, de nombreuses empreintes de ces organismes ont permis de retracer, au moins partiellement, les caractéristiques de cette faune étrange. Il apparaît que si certaines espèces semblaient être dotées d’une bouche et d’un tube digestif, d’autres étaient totalement dépourvues d’organes internes, ce qui pose la question de leur mode de vie et de reproduction. C’est le cas notamment des vendozoaires, ces organismes plats et segmentés par des motifs fractals, qui devaient absorber les nutriments présents dans l’eau par échanges d’ions à travers leurs tissus (osmose).

Fossile de Dickinsonia (vendozoaire), sorte de coussin mou ne possédant aucun organe interne et se nourrissant certainement par osmose. © Verisimilus, Wikimedia...
Fossile de Dickinsonia (vendozoaire), sorte de coussin mou ne possédant aucun organe interne et se nourrissant certainement par osmose. © Verisimilus, Wikimedia...

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