Vie sur Mars : retour sur les grandes étapes de l'exploration martienne

Emma Hollen, Journaliste scientifique
·2 min de lecture

La quête de la vie sur Mars remonte plusieurs siècles en arrière et fascine depuis tout aussi longtemps scientifiques et esprits curieux. Les pôles glacés de la planète sont découverts le 6 août 1672, et au siècle suivant, le célèbre astronome William Herschel démontre que la taille de ceux-ci varie en fonction des périodes de l'année. Au milieu du XIXe siècle, Mars est une véritable star pour le public occidental, de plus en plus versé dans l'astronomie grâce aux livres d'éducation populaire. Plusieurs chercheurs postulent que la planète abrite de la vie, et les observations se multiplient, laissant percevoir avec toujours plus de détails la surface de ce monde à la fois si proche et si différent du nôtre. La publication de La Guerre des Mondes en 1897 ne fera rien pour éteindre le feu de l'imaginaire collectif.

Observer Mars

Depuis, de nombreuses études et missions ont été menées afin d'en apprendre plus sur notre voisine. Le 12 avril 1963, une analyse spectrographique de la planète est menée afin de savoir si son atmosphère contient de l'eau. Les résultats sont peu encourageants, révélant que la fine couche de gaz entourant Mars ne contient qu'une infime fraction d'eau, bien moins qu'au-dessus des déserts terrestres les plus secs. Mais cette découverte n'allait pas arrêter les chercheurs dans leur soif d'exploration. Ainsi, en juillet 1965, la sonde Mariner capturera les premières photographies de la surface martienne lors de son survol. À l'époque, les images en noir et blanc donnent à voir un monde désert, constellé de cratères et vide de tous canaux.

Puis, le 14 novembre 1971, la sonde Mariner 9 devient le premier vaisseau spatial à orbiter autour d'une planète autre que la Terre alors qu'il s'apprête à saisir une série de clichés spectaculaires de Mars. En dépit de l'inattendue tempête de sable qui fait rage sur l'ensemble de la planète, il parvient à capturer des images détaillées des volcans et des canyons martiens, et même des relevés spectroscopiques...

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