Quelle est cette « veuve noire » dans notre ciel ?

La veuve noire, pour les biologistes, c’est une araignée un peu particulière. Parce qu’elle peut libérer un venin mortel pour les Hommes, d’abord. Mais aussi parce que les femelles veuves noires ont l’habitude de dévorer les mâles, plus petits qu’elles, après l’accouplement. Et c’est cette drôle de caractéristique qui vaut aussi leur surnom à certains systèmes binaires d’étoiles. Des systèmes composés d’un pulsar – le reste effondré d’une étoile massive, une étoile à neutrons en rotation très rapide sur elle-même – qui, par gravité, dévore peu à peu une étoile compagne plus petite. Gagnant ainsi un supplément de durée de vie.

Des astronomes du Massachusetts Institute of Technology (MIT, États-Unis) viennent tout juste d’observer ce qui ressemble bien à une nouvelle de ces « veuves noires ». À 3.000 années-lumière de notre Terre environ. Un système surprenant à plus d’un égard. D’abord parce que celui qu’il faut appeler ZTF J1406+1222 a été détecté en lumière visible. Se signalant aux chercheurs par le clignotement caractéristique et spectaculaire de l’étoile compagne du pulsar. Classiquement, ce sont plutôt les rayonnements gamma et X émis par le pulsar qui mettent la puce à l’oreille des astronomes.

Autre particularité de ZTF J1406 + 1222 révélée par une luminosité variant d’un facteur 13 : sa période orbitale extrêmement courte. La plus courte jamais observée d’ailleurs. Avec un pulsar et une étoile qui tournent l’un autour de l’autre en seulement… 62 minutes !

Ici, une autre « veuve noire » de l’espace, baptisée PSR J1311−3430. En vert et rouge, le rayonnement radio et gamma du pulsar qui échauffe et évapore peu à peu son étoile compagne. © Nasa's Goddard Space Flight Center
Ici, une autre « veuve noire » de l’espace, baptisée PSR J1311−3430. En vert et rouge, le rayonnement radio et gamma du pulsar qui échauffe et évapore peu à peu son étoile compagne. © Nasa's Goddard Space Flight Center

Une « veuve noire » ou peut-être autre chose

Et ZTF J1406+1222 ne s’arrête pas là. Cette drôle de « veuve noire » semble en effet garder sous son aile une troisième étoile. Plus lointaine. Qui achève son tour de piste en 10.000 ans. Une configuration qui pose question...

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