Ils veulent envoyer des tardigrades vers d'autres planètes !

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Il y a seulement quelques décennies, envoyer des êtres humains dans l’espace, cela semblait irréalisable. Puis il y a eu Youri Gagarine et Neil Armstrong a posé le pied sur la Lune. Il y a seulement quelques années, ce rêve semblait encore inaccessible au commun des mortels. Et il y a eu Virgin Galactic et SpaceX. Aujourd’hui, certains commencent même à réfléchir à la manière dont la vie pourrait quitter bientôt son berceau. Le Système solaire. « Je pense que c’est notre destin de continuer à explorer », souligne dans un communiqué de l’université de Californie à Santa Barbara (États-Unis), Joel Rothman, coauteur d’une publication à ce sujet dans la revue Acta Astronautica.

Le voyage interstellaire est-il envisageable ?

Alors, la vie s’envolera-t-elle bientôt vers les étoiles ? « Pourquoi pas », répondent aujourd’hui les chercheurs. Mais il s’agira probablement, dans un premier temps, de tous petits êtres embarqués à bord d’engins spatiaux eux aussi tous petits. Car nous ne pouvons pas l’occulter. Pour atteindre les étoiles à bord de vaisseaux à propulsion chimique, il faudrait un temps fou. Les missions Voyager ont déjà mis 40 ans pour atteindre seulement les limites de notre Système solaire. Et il ne leur faudrait pas moins de 80.000 ans pour arriver jusqu’aux étoiles les plus proches.

Les chercheurs de l’université de Californie travaillent ainsi à élaborer des sondes miniatures — des StarChips, comme les appellent déjà les ingénieurs — de pas plus d’un gramme, équipées tout de même de l’instrumentation nécessaire à détecter, collecter et transmettre des données vers la Terre. Mais surtout, propulsées à environ 30 % de la vitesse de la lumière à l’aide d’un rayon laser. Ces engins pourraient atteindre des vitesses relativistes et voyager jusqu’à Poxima Centauri… en seulement une vingtaine d’années ! Et ils pourraient être en mesure d’y emmener de petits animaux vivants résistants aux radiations. Des tardigrades…

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