Plus ils sont verts, plus les coraux résistent au blanchissement

Éléonore Solé, Rédactrice scientifique
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Au Japon, le long des côtes d'Okinawa, Acropora tenuis prospère. Cette espèce de corail se présente sous trois couleurs : brune, violette, et jaune-vert. Au cours de l'été 2017, l'eau a été particulièrement chaude, conduisant au blanchissement des formes violettes et brunes. Cette perte de pigmentation est associée à une plus grande vulnérabilité du corail. Ce même été, de nombreux coraux de couleur brune en sont morts. Étonnamment, les individus jaune-vert ont été épargnés par le blanchissement. Pourquoi ? Des chercheurs ont mené l'enquête.

Selon leur couleur, les coraux Acropora tenuis résistent plus ou moins à la hausse des températures de l'eau. S'agit-il d'une corrélation ou d'une causalité ? © Kohei Shintaku
Selon leur couleur, les coraux Acropora tenuis résistent plus ou moins à la hausse des températures de l'eau. S'agit-il d'une corrélation ou d'une causalité ? © Kohei Shintaku

Leurs résultats, publiés dans G3, indiquent que ces disparités ne seraient pas dues aux symbioses. Puisque les coraux appartenant à l'ordre des Scléractiniaires sont zooxanthellés, c'est-à-dire qu'ils abritent des algues nommées zooxanthelles. « La différence de résilience pouvait être liée aux différents types d'algues symbiotiques, qui photosynthétisent pour le corail et lui fournissent de l'énergie », retrace Noriyuki Satoh, l'un des auteurs, car l'expulsion ou la perte de pigmentation de ces algues peut aboutir au blanchissement des coraux. Ce qui ne serait pas le cas pour Acropora tenuis.

« Des recherches antérieures ont montré que certaines algues symbiotiques sont plus résistantes au changement climatique, mais lorsque nous avons examiné ces trois formes, nous avons constaté qu'elles hébergent toutes des algues très similaires », détaille le scientifique. Cette hypothèse écartée, les chercheurs se sont penchés sur le génome de l'espèce étudiée. Ils ont identifié plusieurs gènes codant pour des protéines impliquées dans la coloration :

  • cinq gènes produisant des protéines fluorescentes vertes ;

  • deux pour les protéines fluorescentes cyan ;

  • trois pour les protéines fluorescentes rouges ;

  • sept gènes pour la chromoprotéine.

De gauche à droite : la forme...
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