Un « ver pénis » qui vivait en ermite dans l'océan il y a 500 millions d'années

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« Pour vivre heureux, vivons cachés », dit l'adage. S'il n'a été formulé que par l'Homme, certains animaux semblent avoir adopté ce mode de vie depuis bien plus longtemps que ce qui était supposé par les paléontologues. Les bernard-l'ermite sont des crustacés marins bien connus pour se loger dans les coquilles vides de mollusques gastéropodes et pour changer de « logement » au fur et à mesure de leur croissance. La partie postérieure molle de leur corps est parfaitement adaptée à la morphologie interne de ces coquilles, qui permettent donc aux individus de se protéger des prédateurs mais également de la dessiccation. Selon le paléontologue Martin Smith de l'université de Durham en Angleterre, qui est l'un des auteurs d'une publication dans Current Biology, les plus anciennes traces de vie d'ermite dans le registre fossile dataient jusque-là d'il y a environ 170 millions d'années. Dans cette récente étude, les auteurs mettent en évidence le fait que d'autres organismes avaient la même stratégie de vie que les bernard-l'ermite, bien avant ces derniers.

Le bernard-l'ermite vit dans des coquilles de mollusques gastéropodes pour se protéger des prédateurs et de la dessiccation. © Unclesam, Adobe Stock
Le bernard-l'ermite vit dans des coquilles de mollusques gastéropodes pour se protéger des prédateurs et de la dessiccation. © Unclesam, Adobe Stock

Ces organismes appartiennent aux Priapulidae, des vers marins dont la forme fait penser à un pénis humain, ce qui a inspiré le nom du groupe. Les auteurs de l'étude décrivent en effet des restes fossiles de ces vers, à l'incroyable conservation.

Ces organismes appartiennent aux Priapulidae, des vers marins dont la forme fait penser à un pénis humain

La grande majorité des fossiles sont en effet formés d'os ou de dents car les tissus qui les composent sont très minéralisés et résistent le mieux au temps. Dans de rares gisements, les conditions d'enfouissement et de préservation des tissus permettent pourtant de préserver l'empreinte fossile des tissus mous d'un spécimen. C'est le cas à Guansham, en Chine, un site qui a été daté à il y a environ 500 millions d'années. Cette...

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