Voici comment va se dérouler Mars Sample Return, la plus ambitieuse mission jamais tentée par l’être humain

Depuis le 18 février 2021, le rover de la Nasa Perseverance explore minutieusement la surface de la Planète rouge. Sa mission principale sur Mars : chercher des traces de formes de vie passées ou présentes. Et parmi les outils à sa disposition pour y parvenir : la collecte d’échantillons de roches martiennes. L’opération a commencé il y a plus d’un an, déjà. Elle se déroule plutôt bien. Avec déjà des indices de résultats qui pourraient s’avérer concluants.

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Mais collecter des échantillons, c’est bien. Pouvoir les ramener sur Terre pour les analyser en profondeur, c’est encore mieux. Et c’est bien l’ambition d’une mission conjointe de l’ESA, l'Agence spatiale européenne, et de la Nasa. La mission Mars Sample Return. L’une des les plus ambitieuses jamais tentées dans l’espace. La première à ambitionner de ramener des échantillons d’une autre planète.

Plusieurs engins pour une mission à haut risque

Elle mobilisera plusieurs engins. Et même deux nouveaux hélicoptères de type Ingenuity a-t-on appris cet été. Sans beaucoup plus de détails que le fait qu’ils pourraient servir de support à Perseverance, au cas où il peinerait à emmener les échantillons vers le Mars Ascent Vehicle (MAV). L’ESA fournira l’engin de transfert d’échantillons, notamment. Un bras robotique de 2,5 mètres qui sera chargé de récupérer les tubes remplis de sol martien. Et de les transférer dans le MAV, une sorte de fusée qui devra ensuite être lancée depuis la surface de Mars pour aller se placer en orbite autour de la Planète rouge.

Là, l’European Earth Return Orbiter deviendra le premier...

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