Les Tyrannosaurus nains n’ont jamais existé

Futura avec l'AFP-Relaxnews

Depuis trois décennies, une controverse agite le monde de la paléontologie. Existe-t-il une espèce naine de tyrannosaures ? Un paléontologue du nom de Robert Bakker l’avait affirmé en 1988 en reclassifiant un spécimen découvert en 1942. Exposé au muséum d’histoire naturelle de Cleveland (États-Unis), il devint le premier membre d’une espèce nouvelle baptisée Nanotyrannus.

En 2001, une autre équipe découvrit le fossile presque complet d’un autre petit tyrannosaure près d’Ekalaka, dans le Montana (États-Unis), dans la célèbre formation de Hell Creek. Baptisé Jane, l’animal, à peine plus grand qu’un cheval de trait, fut rapidement décrit comme un Tyrannosaurus rex juvénile. Mais une minorité de spécialistes continuaient à affirmer qu’il appartenait à cette espèce « pygmée »Nanotyrannus, en se fondant sur la morphologie du crâne et des os, différente de celle des T-Rex adultes.

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Dans une nouvelle étude, des paléontologues ont procédé à une analyse microscopique de l’intérieur des os du tibia et du fémur de Jane et d’un autre fossile moins complet nommé Petey. Cette technique dite de paléohistologie a confirmé que les deux étaient des individus immatures, et non des adultes. Par extension, les auteurs jugent peu probable l’existence de Nanotyrannus.

Les travaux des chercheurs de l’université de l’État de l’Oklahoma (États-Unis) montrent que la croissance des T-Rex n’était pas régulière et qu’elle pouvait être mise en sommeil pendant les périodes où la nourriture se faisait rare. Un avantage évolutif pour le roi des dinosaures. © trafa, Adobe Stock

De jeunes T-Rex

« Les fossiles sont vraiment cool, car les os se fossilisent jusqu’au niveau microscopique, explique à l’AFP Holly Woodward, de l’université de l’État de l’Oklahoma (États-Unis). On peut inférer le rythme de croissance, l’âge et le niveau de maturité ». Les chercheurs ont également pu compter les anneaux des fémurs et tibias comme on...

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