Trou noir de la Voie lactée : voilà à quoi ressemblerait l'activité de Sgr A*

L’image, avec une résolution record de l’environnement rapproché du trou noir supermassif central de la Voie lactée, alias Sgr A*, peut laisser penser que cet environnement est plutôt calme, contrairement à ceux des trous noirs géants derrière les noyaux actifs de galaxies et en particulier ceux qui sont des quasars. Mais il n’en est rien.

En fait, on pensait avoir des images de Sgr A* en même temps que celles de M87*. Mais il avait fallu déchanter car le rayonnement dans le domaine radio collecté par les instruments de la collaboration Event Horizon Telescope (EHT) à l’échelle de notre Planète bleue (et combinée par de savantes techniques de traitement du signal permettant de faire ce que l’on appelle de la synthèse d’ouverture par interférométrie comme si on avait un seul instrument de la taille de la Terre) s’était révélé comme fluctuant bien plus rapidement dans le temps qu’on ne l’imaginait. Il avait donc fallu plus de temps pour extraire des observations une image caractéristique de Sgr A* et de son environnement proche, au-delà des données purement fluctuantes. On peut peut-être faire une comparaison avec la difficulté d’obtenir une image nette d’un objet devant lequel s’interpose de l’air chaud et turbulent.

Toujours est-il que la rapidité de ces fluctuations implique que l’on devrait pouvoir obtenir, dans les années toutes proches, de véritables films de l’activité du trou noir central de la Voie lactée. En outre, un signal qui est du bruit en astrophysique pour certaines mesures et une source d’informations pour d’autres.

Dans un article récent soumis à Astrophysical Journal Letters mais que l’on peut lire en accès libre sur arXiv, Sean Ressler de l'UC Santa Barbara, Lena Murchikova, de l'Institute for Advanced Study, et Chris White, également de l'Université de Princeton, ont pu utiliser le scintillement subtil et turbulent de l’image de Sgr A* pour construire le modèle le plus précis à ce jour du trou noir supermassif de la Voie lactée, donnant un...

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