Un trou noir dormant détecté dans le grand nuage de Magellan

C'est le premier trou noir de masse stellaire "dormant" détecté dans une autre galaxie.

Un trou noir est par définition un astre difficile à observer puisqu'il n'émet aucune lumière. Néanmoins, nombreux sont ceux surpris en plein repas, en train d'avaler la matière qui les entoure, mais aussi la poussière, les gaz ou même des étoiles pour les plus gros. Avant d'être ingurgités, ces éléments entrent dans une course folle autour du trou noir et, ce faisant, émettent de grandes quantités de radiations, notamment dans les rayons X. C'est ainsi que les astrophysiciens peuvent les repérer. Certains trous noirs sont moins voraces et n'émettent pratiquement pas d'ondes électromagnétiques. Ils peuvent ainsi échapper aux instruments qui scrutent le ciel. C'est un tel objet qui vient d'être découvert dans le grand nuage de Magellan, une des galaxies satellites de la Voie Lactée.

Autour d'une étoile chaude et bleue

C'est une équipe d'experts internationaux, réputée pour avoir démystifié plusieurs découvertes de trous noirs, qui a découvert ce dans le système VFTS 243. Pesant 9 masses solaires, il orbite autour d'une étoile bleue et chaude faisant 25 fois la masse du Soleil. Son identification n'est pas encore tout à fait certaine mais comme le signalent les auteurs de l'étude publiée dans la revue , c'est à ce jour le candidat le plus solide.

Pour le dénicher, l'équipe a étudié plusieurs années durant la nébuleuse de la Tarentule, une vaste région de formation d'étoiles dans le grand nuage de Magellan, à l'aide de l'instrument FLAMES, un spectrographe installé sur le Très grand télescope de l'ESO. La collaboration a scruté près de 1000 étoiles massives à la recherche de celles qui pourraient avoir des trous noirs comme compagnons. Il est extrêmement difficile d'identifier ces compagnons en tant que trous noirs car il existe de nombreuses autres possibilités : étoiles à neutrons, naines brunes, planètes géantes... Finalement, c'est VFTS 243 qui semble être le plus prometteur.

Nébuleuse de la Tarentule Crédit : ESO
Nébuleuse de la Tarentule Crédit : ESO

La nébuleuse de la Tarentule. Crédit : ESO.

Une étoile disparue

Les trous noirs de masse[...]

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