Nous traversons une énorme bulle de gaz à la surface de laquelle se forment des étoiles

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Depuis des décennies, les astronomes savent qu’il existe autour de notre Système solaire, comme une gigantesque bulle. Une « bulle locale » qui mesure tout de même quelque 1.000 années-lumière de diamètre. Aujourd’hui, des chercheurs de l’université de Harvard et du STScI (Space Telescope Science Institute) rapportent avoir découvert que toutes les étoiles les plus jeunes de nos environs se situent justement à la surface de cette bulle. Toutes les étoiles les plus jeunes, mais aussi plusieurs régions de formation d’étoiles et quelques nuages moléculaires — ce sont des régions denses dans lesquelles des étoiles peuvent réussir à se former — bien connus. À partir de ces observations, ces astronomes nous racontent l’histoire de cette drôle de bulle.

Tout a commencé il y a près de 14,5 millions d’années. Avec une phase de formation d’étoile assez intense. Puis, avec l’explosion en supernova d’une quinzaine d’étoiles massives. Une série d’explosions qui a commencé à pousser le gaz interstellaire et les poussières vers l’extérieur. Nous laissant dans une région de basse densité. Et donnant naissance plus loin à une structure en forme de bulle, dont la surface présente juste les bonnes caractéristiques pour la formation d’étoiles.

Selon les astronomes, cette bulle locale continue toujours aujourd’hui de s’étendre. À une vitesse de près de 6,5 kilomètres par seconde. C’est quelque chose comme 23.400 kilomètres par heure. Une grande vitesse à notre échelle. Mais parlant d’un phénomène astronomique, les chercheurs estiment que notre bulle locale « a perdu son punch ». Et pratiquement atteint un plateau.

Cartographie de la Voie lactée dans un périmètre d'environ 1.500 années-lumière autour du Soleil et donc du Système solaire (au centre de l'image). © Galaxy Map, Kevin Jardine
Cartographie de la Voie lactée dans un périmètre d'environ 1.500 années-lumière autour du Soleil et donc du Système solaire (au centre de l'image). © Galaxy Map, Kevin Jardine

D’autres bulles dans la Voie lactée ?

Pour réécrire l’histoire de cette étonnante bulle, les astronomes se sont appuyés sur de nombreux outils. Des modèles de supernova, des...

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