Des traces de supernovae dans les cernes de nos arbres

Nathalie Mayer, Journaliste
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Une diminution de la couche d’ozone, une augmentation des rayons cosmiques s’accompagnant potentiellement d’une augmentation des orages et des feux de forêt, le début d’une ère glaciaire, la multiplication des mutations et des cancers, voire une extinction de masse. Ce sont quelques-uns des effets potentiels que pourrait avoir une explosion d'étoile en supernova qui se produirait dans le voisinage — cosmiquement parlant — de notre Terre.

Plus modestement, ce type d’événement pourrait, par le passé, avoir laissé des traces… dans les cernes de nos arbres. Pour le vérifier, des scientifiques de l’université du Colorado à Boulder (États-Unis) se sont lancés à la recherche de quelques-unes de ces empreintes d’explosions d’étoiles en supernova. Leurs résultats — qui demandent encore confirmation — suggèrent que ce type d’événement a résulté en au moins quatre perturbations du climat de notre Planète au cours des 40.000 dernières années.

Des indices en Antarctique qu’une supernova a arrosé la Terre et fer radioactif

Plus précisément, les chercheurs se sont intéressés à la quantité de carbone 14 présente dans les cernes des arbres étudiés. Parce que rappelons que cet isotope radioactif du carbone se forme justement lorsque des rayons cosmiques bombardent l’atmosphère de la Terre. De manière quasi constante, donc. Et parce que les arbres, en grandissant, piègent une partie de ce carbone 14 de la même manière qu’ils piègent le carbone tout court.

Les astronomes étudient les explosions en supernovae en observant les nébuleuses qu’elles ont laissées derrière elles, comme ici, les restes de la supernova de Kepler. © Nasa
Les astronomes étudient les explosions en supernovae en observant les nébuleuses qu’elles ont laissées derrière elles, comme ici, les restes de la supernova de Kepler. © Nasa

Coïncidence apparente avec huit explosions d’étoiles proches en supernova

Cependant, les chercheurs ont observé qu’à certaines périodes, la concentration en carbone 14 dans les cernes des arbres augmente brusquement. Sans qu’ils puissent y rattacher un événement terrestre. Première hypothèse : ces pics seraient dus à des éruptions solaires hors norme. Seconde...

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