Trépanation : Homo sapiens pratiquait-il des opérations chirurgicales complexes ?

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L'analyse de crânes et de dents a révélé une grande connaissance des plantes médicinales et la pratique d'opérations chirurgicales complexes.

Cet article est extrait du n°204 des Indispensables de Sciences et Avenir, daté janvier/mars 2021.

En matière de témérité, les chirurgiens d’autrefois n’avaient rien à envier à ceux d’aujourd’hui ! Ils n’hésitaient pas, en effet, à trépaner leurs patients. À partir du mésolithique, on retrouve ainsi de nombreux crânes volontairement ouverts. Une opération peut-être destinée à soulager des maux de tête, mais qui a pu aussi avoir une visée symbolique, voire religieuse. Les travaux de Paul Broca (médecin français, 1824-1880) ont suggéré que l’objectif d’un tel acte pouvait être non pas de pratiquer un trou, mais de prélever un morceau d’os sur le crâne. Des "volets osseux" ont en effet été retrouvés dans plusieurs sépultures, témoignant peut-être d’un certain prestige de l’individu ayant affronté victorieusement l’opération. Car une chose est certaine : la cicatrisation des os atteste qu’un grand nombre de trépanés survivaient.

Le mode de vie des chasseurs-cueilleurs les exposait aux blessures

Quant aux pathologies dont souffraient les premiers Sapiens, elles devaient être semblables à celles qui nous affectent. On date cependant l’apparition des grandes épidémies aux débuts de l’agriculture et à la construction des premières villes. En revanche, le mode de vie des chasseurs-cueilleurs les exposait davantage aux blessures. De nombreuses données archéologiques attestent ainsi de l’existence d’actes médicaux. Des particules de feuilles de peuplier – qui produit de l’acide salicylique, le principe actif de l’aspirine – ont été retrouvées à Spy (Belgique), dans la plaque dentaire de Néandertaliens souffrant d’abcès buccaux. D’autres analyses ont permis de découvrir, dans les couches de tartre, des traces de plantes médicinales comme la camomille (qui a un effet apaisant et cicatrisant) ou l’achillée millefeuille. Cette dernière, cicatrisante et coagulante, pouvant aussi servir d’anti-inflammatoire.

Les actes médicaux étaient quotidiens

En chirurgie dentaire, les plus viei[...]

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