Les termites aident les forêts à résister aux sécheresses

Bordenave, Vincent
Les termites ne sont pas aimés, poourtant ils ont un rôle essentiel dans la biodiversité. / University of Liverpool / Natural History Museum

Les termites permettent aux forêts tropicales de réguler leur température et de s'adapter aux changements climatiques.

La vie sauvage est un équilibre fragile où chacun a un rôle précieux à jouer. Malgré leur mauvaise réputation, les termites ne font pas exception. Une équipe menée par Louise Ashton, de l'Université de Hong Kong, et Paul Eggleton, du département des sciences du Muséum d'Histoire naturelle de Londres (Science, 10 janvier 2019), vient de démontrer comment ces insectes contribuent à la bonne tenue des forêts tropicales de Bornéo en permettant notamment une régulation de l'humidité.

» LIRE AUSSI - Une termitière monumentale de la taille de la Grande-Bretagne découverte au Brésil

Les termites ont mauvaise presse. Comme ils se nourrissent de bois, ils fragilisent les habitations dans lesquelles ils trouvent parfois refuge ou dévorent les cultures dans lesquelles ils s'installent. Mais sur les 3000 espèces de termites connues, seules 4% sont considérées comme des parasites. Ces insectes vivent un peu partout sur le globe, mais ils sont particulièrement nombreux dans les écosystèmes tropicaux. Au cours d'une sécheresse extrême qui a frappé l'île de Bornéo à la fin de 2015 et au début de 2016, les chercheurs ont étudié, sur le sol de la forêt, huit parcelles très dispersées. Dans quatre de ces parcelles, l'équipe de Paul Eggleton a aplati les termitières pour «nettoyer» la zone de la présence de ces insectes.

Les parcelles qui abritaient encore des termitières ont mieux supporté la période de sécheresse. L'humidité du sol, à une profondeur de 5 centimètres, était de 36% plus élevée que dans les parcelles où l'activité des termites était perturbée. «C'est un résultat qui à première vue peut paraître surprenant», commente Christophe Lucas, chercheur à l'Institut de recherche sur la biologie de l'insecte (Tours). «On pourrait penser que pendant une période de sécheresse, les termites réduisent leur (...) Lire la suite sur Figaro.fr

La forêt, un filon à exploiter 
Des fourmis secouristes sur les champs de bataille 
Les fourmis, as de l'évacuation sanitaire 
Inscrivez-vous à la newsletter du Figaro