Une tempête d’étoiles filantes exceptionnelle pourrait se produire cette nuit !

Il y a des pluies d’étoiles filantes tous les mois, avec plus ou moins d’intensité. La plus célèbre d’entre elles est sans conteste les Perséides, actives chaque été en pleine période de vacances, elles gratifient ses nombreux observateurs lors de son maximum les 12-13 août d’une centaine de météoroïdes par heure en moyenne (avec des pics à 120 ou 140). Moins connues, les Géminides, en décembre, sont elles aussi très généreuses. Quant à celles qui s’annoncent pour ce 31 mai, nommées tau Herculides (τ-Herculides), d’ordinaire peu actives, elles pourraient cette année surpasser toutes les autres avec un taux horaire de 1.000 météores. Voire plus, si les prévisions se réalisent. Plus question là de parler de pluie d’étoiles filantes, mais de tempête d’étoiles filantes !

La comète 73P imagée par Hubble en 2006. © Nasa, ESA, H. Weaver (APL/JHU), M. Mutchler and Z. Levay (STScI)
La comète 73P imagée par Hubble en 2006. © Nasa, ESA, H. Weaver (APL/JHU), M. Mutchler and Z. Levay (STScI)

Comment expliquer cette soudaine tempête d’étoiles filantes ?

Néanmoins, la prudence impose d’en parler au conditionnel. Les prévisions s’appuient sur deux études solides de chercheurs dont les modèles s’accordent pour dire que cette année 2022, la Terre va rencontrer sur son orbite plusieurs courants de débris essaimés par la comète 73P/Schwassmann-Wachmann 3 (la comète 73P, pour faire court) dans son sillage après sa fragmentation de 1995. S’y ajouteraient aussi des courants antérieurs, datant de 1892 et 1897, et à l’origine de potentiels sursauts qui amplifieraient le spectacle.

« Nos travaux suggèrent que la traînée éjectée lors du passage de 1995 rencontrera la Terre le 31 mai 2022, avec un pic centré à 05 h 01 TU (7 h 01, heure de Paris), c'est-à-dire similaire à ce que les études précédentes ont trouvé », écrit Jérémie Vaubaillon, de l’IMCCE.

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