La température la plus froide jamais enregistrée... au beau milieu d'une tempête tropicale

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-111°C : c'est la température la plus froide jamais enregistrée dans l'atmosphère. La mesure remonte à décembre 2018, dans un gigantesque cumulonimbus au-dessus de l'océan Pacifique.

Les cumulonimbus ou , denses cumulus semblables à des enclumes ou à des champignons qui se forment souvent lors des chaudes journées d’été, sont définitivement des objets météorologiques de l’extrême. Souvent associés à des phénomènes violents - fortes averses, foudre, tornades, tempêtes de grêle… -, ils renferment une quantité d’énergie impressionnante et peuvent atteindre, dans le cas d’orages multicellulaires (des orages formés à partir d’un amas de plusieurs cumulonimbus), le poids de 25 millions de tonnes, soit l’équivalent d’un très gros iceberg de 200 m de long sur 75 m de hauteur au-dessus de la mer ! De tous les cumulus, ce sont aussi eux qui présentent la plus grande "extension verticale", autrement dit ceux qui s'élèvent le plus haut dans l'atmosphère.

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Un record enregistré par un satellite

On ne sera donc pas surpris d’apprendre que l’on doit à l’un de ces cumulonimbus un nouveau record, cette fois de température. Au sommet de l’un d’entre eux, observé le 29 décembre 2018 au sud de l'équateur, dans le Pacifique occidental, une température atmosphérique de -111°C a été enregistrée. Car oui, les nuages tropicaux ne sont pas forcément les plus chauds, bien au contraire. Deux chercheurs en météorologie, dont l’un du Centre national d’observation de la Terre de l’Université d’Oxford, au Royaume-Uni, ont publié ce résultat le 22 mars 2021 dans les , affirmant qu’il s’agissait très probablement d’un record de basse température dans l’atmosphère.

Au centre du nuage, en bleu, la zone dans laquelle la température de -111°C fut enregistrée. Crédits : NOAA/VIIRS/S. Proud/Univ. d'Oxford

La mesure a été effectuée par un satellite américain de passage, Noaa-20, dans un système nuageux de tempête tropicale (nombreux sont les satellites en orbite autour de la Terre qui transportent des capteurs infrarouges pour mesurer la température de la Terre et de son atmosphère). "Lors de l'observation d'un orage, d'un cyclone tropical ou d'une autre forme de temps conve[...]

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