La technologie CRISPR-Cas pourrait changer la prise en charge des cancers solides

Pour la première fois, les ciseaux génétiques CRISPR ont été utilisés lors d’un essai clinique de phase I. Seize patients atteints d’un cancer (mélanome, cancer colorectal, du poumon, du sein, de la prostate ou de l’ovaire) en impasse thérapeutique ont été inclus dans l’essai. Les globules blancs des patients ont été prélevés. Grâce aux ciseaux génétiques, des gènes d’intérêt ont été modifiés à l’intérieur des globules blancs. Puis, ceux-ci ont été réinjectés au malade. La maladie a ainsi été stabilisée chez cinq patients sur seize. Même si la réussite est partielle sur le plan clinique et que de nombreux progrès restent à accomplir, il s’agit d’une preuve du concept scientifique. Les travaux ont été publiés dans la prestigieuse revue Nature.

Qu’est-ce qu’un TCR ?

Les globules blancs prélevés chez les patients étaient des cellules T. Celles-ci ont la capacité de reconnaître les cellules malades (infectées par un virus ou devenues cancéreuses) et de les détruire. C’est grâce à une protéine située sur leur surface (un récepteur TCR) que les cellules T distinguent les cellules à détruire de celles à épargner. Le récepteur TCR se fixe à un antigène situé à la surface de la cellule suspecte. Selon la nature de l’antigène, la cellule T identifie s’il s’agit d’une cellule malade ou d’une cellule saine. Alors pourquoi les malades atteints de cancer n’arrivent-ils pas à combattre les cellules cancéreuses tout seuls ? Car les cellules T dotées du TCR capable de reconnaître les cellules cancéreuses ne sont pas assez nombreuses pour les détruire.

Les cellules T sont capables de détruire les cellules cancéreuses. © peterschreiber.media, Adobe Stock
Les cellules T sont capables de détruire les cellules cancéreuses. © peterschreiber.media, Adobe Stock

Modifier le TCR des cellules T

C’est là qu’interviennent les chercheurs. En prélevant un morceau de la tumeur du patient et des cellules T circulant dans le sang, ils sont en mesure de sélectionner les cellules T possédant le TCR capable de reconnaître les cellules cancéreuses. Il ne reste plus qu’à remplacer le TCR d’un grand nombre...

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