Le télescope spatial TESS va scruter les exoplanètes à la recherche d'une vie extraterrestre

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Le télescope spatial TESS va scruter les exoplanètes à la recherche d'une vie extraterrestre

Le nouveau télescope spatial pourrait permettre de découvrir dix fois plus d'exoplanètes que ne l'a fait la mission Kepler, qui en avait déjà débusqué 2300. La communauté scientifique passe à la vitesse supérieure pour enfin tenter de savoir si nous sommes seuls dans l'Univers.

Sommes-nous seuls dans l'Univers? La Nasa doit lancer dans la nuit de lundi à mardi son nouveau télescope spatial à la recherche de planètes d'une taille comparable à celle de la Terre, et susceptibles - peut-être - d'abriter la vie. Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) doit être propulsé dans l'espace à 18h32 (0h32 à Paris) par une fusée Falcon 9 de SpaceX depuis Cap Canaveral, en Floride. 

D'un coût de 337 millions de dollars, cet engin de la taille d'une machine à laver aura pour mission de scanner les étoiles les plus proches de la Terre et les plus brillantes à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite. Comme Kepler, premier télescope du genre lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine, TESS utilise la méthode des transits, qui détecte les planètes quand elles passent devant leur étoile et estompent ainsi momentanément leur lumière. 

Selon la Nasa, TESS pourrait découvrir 20.000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la taille de la Terre et près de 500 qui seraient deux fois plus grandes que notre planète. Ses découvertes seront ensuite étudiées par des télescopes terrestres et spatiaux, qui chercheront des signes d'habitabilité comme un terrain rocheux, une taille comparable à celle de la Terre et une distance de leur soleil -pas trop proche, pas trop lointaine- rendant possible une température permettant l'existence d'eau liquide. La mission Kepler a déjà...

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