Le télescope spatial James Webb dévoile une spectaculaire image de la Galaxie de la Roue de chariot

NASA, ESA, CSA, STScI

Le nouvel engin de la Nasa a plongé ses instruments en direction d'une région tumultueuse. La galaxie qu'il a ciblée est le résultat d'une colossale collision cosmique.

A 500 millions d'années-lumière, dans la constellation du Sculpteur (visible dans l'hémisphère Sud), la galaxie de la Roue de chariot était une galaxie en spirale, similaire à la Voie Lactée. Mais une collision, à grande vitesse, avec une autre galaxie plus petite, l'a profondément transformée pour lui donner cette structure en forme de roue qui lui vaut son nom.

Découverte dans les années 1940 par l'astrophysicien Fritz Zwicky et déjà observée par plusieurs télescopes dont Hubble, elle se dévoile maintenant dans toute sa splendeur grâce au télescope spatial James Webb qui, avec ses optiques infrarouges, a pu percer la poussière qui l'entoure.

Des anneaux de pouponnières d'étoiles

Comme un caillou jeté dans l'eau y forme des cercles concentriques, la collision cosmique a créé deux anneaux qui s'étendent depuis le centre de la galaxie vers sa bordure. Le premier, très brillant au centre, abrite une énorme quantité de poussière et de gigantesques amas de jeunes étoiles. L'anneau externe s'étend lui depuis 440 millions d'années et percute le gaz alentour dans sa course, ce qui enclenche la naissance de centaines de millions de nouvelles étoiles.

Certaines d'entre elles ont pu être résolues individuellement (les points bleus dans l'image ci-dessus) par l'instrument NIRCam, l'imageur principal du James Webb qui scrute l'Univers dans le proche infrarouge. L'autre instrument, MIRI qui observe dans l'infrarouge moyen, a permis d'obtenir des détails plus fins concernant la poussière contenue dans la galaxie. Il révèle des régions riches en hydrocarbures et autres composés chimiques, ainsi que de la poussière de silicate qui compose également une grande partie de la poussière terrestre. Ces régions forment une série de rayons en spirale qui constituent le squelette de la galaxie de la Roue de chariot.

Image prise par l'instrument MIRI du James Webb. De nombreuses jeunes étoiles (en bas à droite dans l'anneau externe) font rayonner la poussière de carbone qui les entoure en o[...]

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