Télescope James Webb : son bouclier thermique a été déployé avec succès

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Le télescope spatial James Webb a franchi mardi 4 janvier 2022 une étape majeure pour la réussite de sa mission, avec le déploiement complet de son bouclier thermique, un élément essentiel pour mener ses futures observations du cosmos.

Même si de nombreuses opérations restent encore à réussir pour que l'observatoire soit fin prêt, le déploiement de ce pare-soleil était le "plus difficile" de la liste, a rappelé dans un communiqué Thomas Zurbuchen, responsable des missions scientifiques à la Nasa, en se félicitant de ce succès. Le bouclier est composé de cinq couches chacune de la taille d'un terrain de tennis, destinées à protéger les instruments scientifiques de la chaleur de notre étoile. Elles ont été minutieusement dépliées et tendues une par une depuis lundi.

Le déploiement le plus périlleux effectué par la Nasa

Trop grand pour entrer tel quel dans une fusée, le télescope a en effet dû être plié sur lui-même comme un origami, et requiert d'être déployé dans l'espace lors de procédures ultra-périlleuses, que la Nasa évite en temps normal. "C'est un jour très spécial", a tweeté l'astronome Klaus Pontoppidan, responsable scientifique pour James Webb. "Je crois qu'il est temps de réaliser que nous aurons peut-être bientôt un télescope spatial géant pleinement opérationnel."

James Webb est attendu par les astronomes du monde entier et doit permettre d'observer notamment les premières galaxies, formées quelques centaines de millions d'années seulement après le Big Bang. L'observatoire spatial, le plus puissant jamais conçu, a décollé il y a un peu plus d'une semaine de la Guyane française et est actuellement à plus de 900.000 kilomètres de la Terre. Il est toujours en route pour atteindre son orbite finale, à 1,5 million de kilomètres de nous -- soit quatre fois la distance Terre-Lune.

A cet endroit, en cas de problème, aucune mission de réparation ne peut être envisagée. Son déploiement, piloté depuis Baltimore, sur la côte Est américaine, doit donc être réalisé sans aucun faux pas. Plus d'une centaine d'ingénieurs s'y relaient actuellement 24h/24 pour s'assurer que tout se déroule comme prévu.

Le déploiement du bouclier thermique était l'opération la plus délicate

La Nasa a retransmis mardi matin[...]

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