Surprise : des plésiosaures vivaient aussi dans les rivières avec les spinosaures !

Connaissez-vous « Nessie » ? Sans doute que oui bien qu’il soit devenu nettement moins célèbre au XXIe siècle qu’au XXe. Il s’agit bien sûr du fameux monstre du Loch Ness, en Écosse ! On le représente souvent sous la forme d’un plésiosaure, l’un des animaux emblématiques de l’époque des dinosaures avec les ptérosaures, qui évoluaient dans l'air. Les plésiosaures (aussi appelés plésiosauriens) régnaient eux dans les eaux mais dans les deux cas, ces créatures n’étaient pas des dinosaures. D'ailleurs, concernant les plésiosaures, il ne s’agissait même pas de reptiles classiques comme l’indique d’ailleurs l’étymologie de « plésiosaure » : le terme est construit à partir du grec plesios, « proche de », et sauros, « lézard ». Rappelons au passage que depuis l'apparition de la classification phylogénétique, un nombre croissant de biologistes et paléontologues considèrent que le concept de « reptile » ne doit plus être utilisé dans la classification scientifique des espèces, même si le terme est encore d’usage courant en dehors.


Voilà peut-être à quoi ressemblaient les plésiosaures lorsqu'ils étaient vivants. © Julian Johnson-mortimer

Nessie n’a toujours pas été découvert et certainement il ne pouvait pas être un plésiosaure pour au moins deux raisons. Sur une photo censée montrer Nessie, son cou apparaît courbé à la verticale comme celui d’un cygne, or, c’est une impossibilité mécanique pour un plésiosaure. Enfin, les squelettes de plésiosaures découverts pour la première fois en 1823 par la chasseuse de fossiles britannique Mary Anning sont toujours associés à des sédiments marins, montrant donc que ces animaux n’étaient pas adaptés à l’eau douce, comme celle d’un environnement lacustre et donc d’un lac.

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Cette objection vient d’être levée suite à la découverte de fossiles de petits plésiosaures dans les strates déposées par un système fluvial vieux de 100 millions d'années, strates qui sont aujourd'hui dans le désert...

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